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Las diez personalidades cient√≠ficas del 2016, seg√ļn Nature

Autor
Categoría
Artículo
Ciencia
Fecha de Publicación
2016/12/20
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Todos los a√Īos, en estas fechas, la revista Nature nos entrega los 10 personajes cient√≠ficos del a√Īo. Como Nature es una revista que est√° empezando en esto de las ciencias, quisimos darle un poco de cobertura, ya que creemos que est√°n haciendo un buen trabajo. Cabe mencionar que en el recuento final Latinoam√©rica se destaca con dos cient√≠ficas, una argentina y una brasile√Īa. ¬°Muy bien! ;)

1. Gabriela González: Espía gravitacional

¬ęEs monumental. Es como Galileo usando (por primera vez) el telescopio¬Ľ. Esto es lo que dec√≠a Gabriela Gonz√°lez, f√≠sica argentina encargada de la vocer√≠a del Observatorio de Ondas Gravitacionales por Interferometr√≠a L√°ser (LIGO) en Livingston, Luisiana, y Hanford, California, ambas en EEUU, al referirse a la medici√≥n de ondas gravitacionales. Estas ondas producen √≠nfimas deformaciones (del orden de una parte en 10‚ąí2110^{-21}) en el espacio-tiempo, esa manta donde vivimos, comemos y esperamos el estadio de la U. Estas deformaciones, medidas en septiembre de 2014 y publicadas en febrero de 2015 fueron predichas casi 100 a√Īos antes por Albert ¬ęcu√©ntate una de vaqueros¬Ľ Einstein en su teor√≠a general de la relatividad y se manten√≠an como su √ļltima predicci√≥n no testeada experimentalmente. De la se√Īal medida por LIGO, se pudo concluir que √©sta fue generada por 2 agujeros negros que colisionaron girando, expulsando una cacharr√° de energ√≠a (en el tiempo que tom√≥ la colisi√≥n de los dos agujeros negros se disip√≥ 50 veces la potencia que generan todas las estrellas visibles de nuestro universo). LIGO nos dio nuevas orejas para escuchar al universo.

2. Demis Hassabis: Artesano de mentes

Demis Hassabis es un desarrollador computacional enfocado en sistemas de inteligencia artificial y nos entreg√≥ la partida deportiva m√°s emocionante del a√Īo (¬Ņqu√© es la Copa Am√©rica?). Logr√≥ crear, junto con el equipo de DeepMind (ahora, parte de Google), el programa AlphaGo, dise√Īado para poder jugar el antiqu√≠simo juego del go de manera competitiva. Anteriormente, el juego de go se hab√≠a considerado inalcanzable para ser atacado de manera computacional, con una dificultad muchos niveles superior a otros juegos similares, como el ajedrez. Sin embargo, AlphaGo fue capaz de derrotar a Lee Sedol, uno de los jugadores (humanos) m√°s importantes a nivel mundial.
Las t√©cnicas usadas por Hassabis y su equipo (bajo el nombre marketero de machine-learning) podr√≠an permitir atacar distintos problemas que anteriormente hab√≠an sido consideradas inalcanzables en t√©rminos computacionales. Al mismo tiempo, la existencia de dichos mecanismos plantea nuevos desaf√≠os t√©cnicos y √©ticos, pues podr√≠an usarse para crear algoritmos que tomen decisiones con justificaciones poco claras. Un tema que ya est√° en boga y definitivamente ser√° m√°s y m√°s importante en los a√Īos venideros.

3. Terry Hughes: El centinela de los arrecifes de coral

A pesar de su innegable parecido a Bilbo Baggins, no es precisamente c√©lebre por eso. Se ha ganado este honor debido a que ha sido uno de los cient√≠ficos que ha logrado encender las alarmas a nivel mundial respecto al preocupante blanqueamiento masivo de los grandes arrecifes corales. Terry Hughes es director del Centro de Estudios de Excelencia en Arrecifes de Corales del Australian Research Council (ARC) en Townsville y, en marzo reci√©n pasado, sus estudiantes y √©l no daban cr√©dito a lo que ve√≠an. El blanqueamiento afect√≥ a casi todo el arrecife y los datos indican que el 81% de la secci√≥n norte sufri√≥ da√Īos severos. Es sin duda el peor blanqueamiento coral del que se tenga registro para la Gran Barrera de Coral y tan s√≥lo parte de un evento mucho m√°s amplio que estaba ya da√Īando los corales en todo el Pac√≠fico. Es posible que algunos corales se recuperen despu√©s del blanqueamiento, pero gran parte de ellos no podr√° soportarlo.
Cuando el fen√≥meno de El Ni√Īo se alz√≥ en el Pac√≠fico durante el a√Īo 2015, los investigadores australianos tem√≠an que los arrecifes del pa√≠s pudieran estar en peligro. Por lo tanto, Hughes, uno de los investigadores principales, reuni√≥ a un grupo de cient√≠ficos con el fin de examinar los arrecifes y monitorear los posibles blanqueos. Hughes se convirti√≥ el portavoz oficial de esta cat√°strofe: en la cima del inter√©s medi√°tico por el tema, lleg√≥ a dar m√°s de 35 entrevistas en un d√≠a.
Lo que sab√≠amos respecto a los blanqueos es que los corales mueren lentamente de hambre cuando se deshacen de las algas de las cuales se alimentan. Sin embargo, este a√Īo las temperaturas del agua fueron tan altas que muchos corales murieron antes de que los efectos de la inanici√≥n fueran letales. Este √ļltimo a√Īo, el blanqueo se extendi√≥ por Australia, Jap√≥n y otras partes del Pac√≠fico. Los cient√≠ficos creen que a medida que el cambio clim√°tico se agrave, los blanqueos afectar√°n a los corales cada vez con m√°s frecuencia.

4. Guus Velders: Agente refrigerante

(Por Laura Gallardo del CR2-FCFM-UChile)
Guus Velders es un qu√≠mico atmosf√©rico que logr√≥, a partir de informaci√≥n cient√≠fica, destrabar las negociaciones para limitar las emisiones de hidrofluocarbonos (HFC). Los HFC son los reemplazantes de los freones o (fluocarbonos) que fueron limitados en 1987 como parte del Convenio de Montreal. Los freones fueron limitados por su rol como destructores de la capa de ozono en la estrat√≥sfera que nos protege de la radiaci√≥n ultravioleta. Pero igual que los HFC, aparte de contener catalizadores de la destrucci√≥n de ozono, son gases de efecto invernadero muy eficaces. Las negociaciones de Kigali en Ruanda en las que particip√≥ Velders en noviembre ten√≠an por objetivo reducir las emisiones de HFC por su rol qu√≠mico, pero sobre todo clim√°tico (radiativo). El chiste de atacar (reducir) los HFC es que su impacto en el clima se nota relativamente r√°pido; de hecho, los HFC est√°n entre los llamados ¬ęcontaminantes clim√°ticos de vida media corta¬Ľ. Adem√°s, es una medida tecnol√≥gica (cambiar tipo de refrigerante), lo que es m√°s f√°cil que cambiar los comportamientos humanos tan asociados al consumo de combustible f√≥sil. Y recuerde: su sistema de refrigeraci√≥n gasta energ√≠a y, adem√°s, emite HFC.

5. Celina M. Turchi: Detective del Zika, la epidemióloga que ayudó a resolver el misterio médico en Brasil

El Ministerio de Salud de Brasil le solicit√≥ a la doctora Turchi investigar qu√© estaba ocurriendo en Pernambuco, donde una epidemia de nacimientos de beb√©s con microcefalia se estaba desarrollando. Una pesadilla. Ella estaba convencida de que se estaba enfrentando a una emergencia de salud p√ļblica de la cual no exist√≠an antecedentes (nota: las y los epidemi√≥logos so√Īamos con pandemias siempre, pero esta vez era cierto). Ella y su equipo lograron poner en evidencia que exist√≠an argumentos cient√≠ficos suficientes para establecer una asociaci√≥n entre la infecci√≥n por virus Zika durante el primer trimestre del embarazo y los nacimientos con microcefalia. Esto, usando una de las herramientas cl√°sicas de la epidemiolog√≠a: un estudio caso-control. Con la ayuda de su equipo, logr√≥ determinar lo que ser√≠a la primera malformaci√≥n cong√©nita causada por la picadura de mosquitos Aedes infectados con virus Zika.

6. Alexandra Elbakyan: La cerrajera del reino de Sci-Hub

En Etilmercurio ya le dedicamos una carta de amor a esta genio. Ella es nada menos que quien ha dejado disponible una llave maestra para las puertas del reino de las investigaciones científicas: la creadora del popular Sci-Hub.
En 2009, Alexandra era una estudiante normal de postgrado. Mientras trabajaba en su proyecto de tesis, vivió las frustraciones normales de este proceso: era incapaz de acceder a los artículos científicos necesarios para elaborar su proyecto, básicamente porque no podía pagarlos. De esta forma, se ganó el amor (?) de las editoriales científicas al derribar los muros de pago detrás de las publicaciones, creando un sitio web con una base de datos enorme con millones de artículos científicos para ser descargados de forma gratuita. Esto artículos ahora están disponibles para quienes quieran consultarlos en sólo un par de clicks.
El nombre de Alexandra Elbakyan se ha hecho cada vez m√°s conocido y solicitado por la prensa. Se√Īala que recibe cientos de mensajes de apoyo a la semana, sin contar las donaciones para financiar su proyecto. Ella cree que tiene la responsabilidad moral de mantener su sitio a flote para que los usuarios puedan continuar con sus trabajos e investigaciones.

7. John Zhang: El rebelde sin causa de la fertilidad

Pocos quedamos indiferentes al leer la noticia del beb√© con tres pap√°s, que en septiembre de este a√Īo dio la vuelta al mundo. Nosotros, en su momento, no nos aguantamos y se lo contamos en nuestro caracter√≠stico estilo serio y ceremonial. El doctor Zhang, ya por los a√Īos 1990, hab√≠a intentado realizar la t√©cnica, pero sin √©xito. La controversial t√©cnica que utiliz√≥ consisti√≥ en remover el n√ļcleo de la c√©lula desde los ovocitos de la madre (portadora del ¬ęs√≠ndrome de Leigh¬Ľ, un trastorno neurol√≥gico degenerativo causado por mutaciones en el ADN mitocondrial) e insertarlo en el de una donante sana cuyo n√ļcleo hab√≠a sido removido. El resultado fueron ovocitos con mitocondrias saludables de la donante y ADN nuclear de la madre, que luego fue fecundado por el padre. Suena incre√≠ble, ¬Ņno? Prevenir enfermedades hereditarias gracias al aporte de donantes sanos. Pues no a todo el mundo le pareci√≥ as√≠: se ha generado un intenso debate √©tico al respecto. Pero seg√ļn el rebelde Zhang, en 5 a 10 a√Īos m√°s las personas se arrepentir√°n de haber estado en contra de sus investigaciones.

8. Kevin Esvelt: El guardi√°n de CRISPR

Cuando Kevin (@kesvelt en Tuiter) ten√≠a 10 a√Īos fue de vacaciones a las islas Gal√°pagos y desde entonces ya no pudo sacarse la evoluci√≥n de la cabeza. Como bioqu√≠mico, ha sido uno de los pioneros en trabajar en la t√©cnica CRISPR/Cas9 (¬Ņno le suena? Pues mire, nosotros le dedicamos un post) y, desde su laboratorio, ha logrado que la comunidad cient√≠fica reflexione sobre los alcances √©ticos y ecol√≥gicos de esta t√©cnica. El motivo es que si alg√ļn mosquito gen√©ticamente modificado para combatir la malaria no se comportara como se espera, y fuese liberado al ambiente sin mayores reservas, podr√≠a alterar el nicho ecol√≥gico de forma negativa. Adem√°s, con su equipo cient√≠fico han trabajado en elevar los est√°ndares de precisi√≥n y seguridad de la t√©cnica e incluso han trabajado en la posibilidad de revertir las modificaciones gen√©ticas. No es f√°cil actuar como la polic√≠a cient√≠fica y justamente eso se le reconoce a Kevin, quien ha logrado hacer sonar las alarmas para aumentar las precauciones y evitar que, por descuido, se produzca el primer apocalipsis zombi.

9. Guillem Anglada-Escudé: Planet hunter

Hace mucho tiempo, en una galaxia, muy, muy lejana... Eeehhh, no poh. Es en esta galaxia donde el equipo de Guillem Anglada-Escud√©, astr√≥nomo espa√Īol y acad√©mico de la Queen Mary University, en Londres, Reino Unido, demostr√≥ experimentalmente la existencia del exoplaneta m√°s cercano a nuestro sistema solar: Pr√≥xima Centauri b. Este exoplaneta (es decir, un planeta que est√° fuera de nuestro sistema solar) orbita la enana roja llamada Pr√≥xima Centauri, ubicada a 40 mil millones de kil√≥metros del Sol (¬ęs√≥lo¬Ľ 4,2 a√Īos luz, que es la distancia que recorre la luz en un a√Īo) y se ubica en la hipot√©tica zona habitable de su estrella. Demostrar su existencia requiri√≥ mucho trabajo, gran capacidad t√©cnica del equipo y una buena cuota de suerte para hacer las observaciones y los c√°lculos que requiere el m√©todo de la velocidad radial. El equipo de Anglada-Escud√© contin√ļa su trabajo, ahora intentando descubrir si existe atm√≥sfera en Pr√≥xima b a trav√©s del estudio de la luz en el espectro infrarrojo (longitudes de onda m√°s largas que 640 nm) que llega desde el exoplaneta. El trabajo del equipo de Anglada-Escud√© nos podr√≠a hacer so√Īar con la existencia de una atm√≥sfera similar a la de la de Marte, Venus o la Tierra incluso. Pero no nos digan las probabilidades.

10. Elena Long: Pionera en la diversidad de género y sexual en la Física

Cuando asisti√≥ a su primera gran conferencia sobre F√≠sica, organizada por la American Physical Society (APS), la doctora en F√≠sica Nuclear Elena Long particip√≥ en un evento cuyo foco eran las mujeres en la F√≠sica. Despu√©s de la presentaci√≥n, juntando todo su coraje, ella pregunt√≥: ¬ę¬ŅD√≥nde puedo encontrar recursos para f√≠sicas LGBT?¬Ľ. El sal√≥n qued√≥ en silencio. Entonces alguien dijo ¬ęHuh. Nunca hemos pensado en eso¬Ľ. La doctora Long es una mujer transg√©nero. Trabaja en un entorno donde el consejo habitual a los miembros de la diversidad sexual y de g√©nero era ¬ęnunca hables de ello o destruir√°s tu carrera¬Ľ. Pues bien, ella no s√≥lo habl√≥, sino que llev√≥ a cabo la primera encuesta de su tipo en la APS, que grafica las experiencias de f√≠sicos lesbianas, gay, bisexuales, transg√©nero o de otras minor√≠as sexuales y de g√©nero. Los resultados, que por supuesto mostraron una enorme discriminaci√≥n hacia estas comunidades, la llevaron a fundar el grupo de apoyo LGBT + Physics, que se ha constituido en un comit√© que recoge datos sobre discriminaci√≥n hacia la comunidad LGBT. Su trabajo ha permitido, por ejemplo, cambiar un encuentro de la APS programado para 2018 en Charlotte, Carolina del Norte, porque una ley de ese Estado obliga a las personas transg√©nero a utilizar el ba√Īo que corresponde al g√©nero asignado en su nacimiento. Y, mientras tanto, la doctora Long ha ganado dos premios a cient√≠ficos j√≥venes y se ha convertido en co-l√≠der dos nuevos experimentos en aceleradores de part√≠culas.