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Nikolái Vavílov: el botánico que todos quisimos ser

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Fecha de Publicación
2021/11/02
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¬ęSoy bot√°nico¬Ľ es una confesi√≥n que, generalmente, gatilla respuestas del tipo: ¬ęYa, pero entonces, ¬Ņqu√© haces para vivir?¬Ľ; ¬ęNo sab√≠a que eso a√ļn exist√≠a¬Ľ; ¬ę¬°Buena! Tengo un campo con hartos √°rboles, ¬Ņcu√°nto ganar√© si los corto?¬Ľ; o ¬ęMi abuela tiene unos geranios que est√°n algo mustios, ¬Ņqu√© les puede echar?¬Ľ. Y bueno, a uno no le queda otra que poner su mejor cara e intentar explicar lo que en realidad hace. O, mejor a√ļn, lo que nos motiva a meternos al verde mundo de los seres vegetales.
Lo que ha motivado a algunas personas que se dedican a la botánica es algo que, a la larga, resulta ser clave para el desarrollo de la humanidad: comer. Y no, no me refiero a llegar a fin de mes con algo para echarle a la olla (bueno, también, pero esa es otra historia), sino a cómo conseguir que las plantas que comemos sean más productivas, más sanas o, simplemente, que crezcan en un lugar donde no suelen hacerlo.
En ese sentido, una de las mayores preguntas en la agricultura siempre ha sido de d√≥nde vienen las plantas que comemos. Creemos que, si se conoce su origen, podremos entender mejor la planta que estamos cultivando y, con un poco de ciencia, mejorar su productividad. Y ese era, definitivamente, uno de los objetivos de la ciencia agr√≠cola sovi√©tica en los primeros a√Īos posrevoluci√≥n de octubre. El nuevo r√©gimen hered√≥ un pa√≠s enorme que sufr√≠a grandes y frecuentes hambrunas a consecuencia de un clima poco amable y del mal manejo pol√≠tico y econ√≥mico que llev√≥ al antiguo Imperio Ruso a la miseria. Cultivar en la estepa siberiana era ‚ÄĒy sigue siendo‚ÄĒ un desaf√≠o que llev√≥ a su l√≠mite a la t√©cnica agr√≠cola.

Un bot√°nico contra el hambre

Nikol√°i Vav√≠lov naci√≥ en el distrito de Volokolamsk, en las afueras de Mosc√ļ, en 1887. Hijo de una familia de comerciantes, desde joven se interes√≥ por la agricultura. El distrito donde creci√≥ era pobre y las hambrunas sol√≠an diezmar la poblaci√≥n durante los inviernos. Tres de sus hermanos murieron siendo ni√Īos a causa del hambre. Entre los sobrevivientes, tres se dedicaron a la ciencia: Uno de sus hermanos se volvi√≥ f√≠sico y una de sus hermanas se volvi√≥ microbi√≥loga. Nikol√°i, en tanto, decidi√≥ que trabajar√≠a para terminar con el hambre.
En 1911, se gradu√≥ del Instituto Agr√≠cola de Mosc√ļ. Entre 1913 y 1914 vivi√≥ en Inglaterra, donde realiz√≥ sus estudios de maestr√≠a bajo la tutor√≠a de William Bateson, investigando acerca de la inmunidad de las plantas a las enfermedades. Durante este per√≠odo, Vav√≠lov realiz√≥ numerosos viajes por Europa, conociendo a importantes genetistas y evolucionistas de la √©poca como Ernst Haeckel.
Fue as√≠ que, mientras pasaba su tiempo en la biblioteca de Charles Darwin, preservada en la Escuela de Bot√°nica de la Universidad de Cambridge, descubri√≥ varios textos cl√°sicos de agricultura llenos de anotaciones, marcas y notas al pie dejadas por el mism√≠simo don Charles. Estas ideas le parecieron revolucionarias: ¬Ņc√≥mo evolucionaron la especies que hoy cultivamos? ¬ŅDe d√≥nde vienen? ¬ŅTendr√° que ver ese origen con c√≥mo se comportan y sobreviven en los lugares donde las hacemos crecer?
El siguiente paso fue clave para Nikol√°i: siendo ya un darwinista convencido y habiendo estudiado en profundidad los postulados de la ‚ÄĒrelativamente‚ÄĒ nueva ciencia de la gen√©tica, dedujo que una de las claves para comprender mejor las plantas era saber de d√≥nde ven√≠an, c√≥mo se relacionan las especies entre s√≠ y c√≥mo fueron variando (adapt√°ndose) en distintos lugares para sobrevivir y seguir siendo productivas. La soluci√≥n al hambre pasar√≠a por buscar, entre los or√≠genes de las plantas cultivadas, aquellas variedades resistentes a las pestes y al fr√≠o.
Nikolái preguntando a unas plantas de dónde vienen. Pero no para mandarlas de vuelta a su país, como ocurre con ciertas personas xenófobas. Leningrado, 1921. Foto: Levina et al. 2005 (7).
A partir del estudio de estas interrogantes Vav√≠lov estableci√≥ en 1920 la Ley de las Series Hom√≥logas de Variaci√≥n (1, 2, 3), en la que establec√≠a que las variaciones en especies emparentadas suelen ser similares, lo que es una consecuencia de su semejanza gen√©tica. Seg√ļn esta ley, la variaci√≥n de caracter√≠sticas morfol√≥gicas, fenol√≥gicas o fisiol√≥gicas en diferentes especies o g√©neros cultivados (por ejemplo el trigo ‚ÄĒTriticum‚ÄĒ, el centeno ‚ÄĒSecale‚ÄĒ y la cebada ‚ÄĒHordeum‚ÄĒ) corresponden a respuestas id√©nticas de sistemas gen√©ticos heredados de un ancestro com√ļn.
Esa teor√≠a ‚ÄĒhoy considerada clave para el entendimiento de la biolog√≠a evolutiva de las plantas cultivadas‚ÄĒ llev√≥ a Vav√≠lov a comprender que la r√°pida expansi√≥n del modelo de agricultura industrial destruir√≠a la diversidad gen√©tica producida tras miles de a√Īos de coevoluci√≥n. Ante eso, se propuso colectar las variedades locales y conservarlas, considerando crear bancos de germoplasma, estaciones experimentales y distribuir las semillas entre los empobrecidos campesinos rusos.

El origen de todas las cosas

En 1921, Vavílov fue puesto a cargo de la Academia Lenin de Ciencias Agrícolas de Leningrado. Desde allí, y consciente de su objetivo, impulsó una red de más de 300 estaciones experimentales donde se realizaban pruebas y se entregaban semillas seleccionadas a los campesinos. Era el comienzo de un camino destinado a terminar con el hambre.
Si bien ya había realizado algunas expediciones (la más famosa en 1918, a Irán), ya instalado en la Academia Lenin planificó una nueva serie de viajes destinados a recolectar semillas de diversas variedades de especies agrícolas y, por sobre todo, a encontrar el origen geográfico de esas especies.
Para esto, organiz√≥ m√°s de 100 expediciones bot√°nicas alrededor del mundo, que lo llevaron a recorrer Estados Unidos y Canad√° (1921), Afganist√°n (1924), la cuenca del Mediterr√°neo (1926), √Āfrica Oriental (1927), China (1929), Am√©rica Central (1930), Norte, Centro y Sudam√©rica (1932-1933).
En 1924, publicó su primer listado de centros de orígenes para las especies cultivadas, los que fue modificando a la luz de nueva evidencia hasta 1940. Uno de esos centros de origen es la isla de Chiloé, de donde Vavílov reconoció el origen de algunas variedades de papa (Solanum tuberosum) y la frutilla nativa (Fragaria chiloensis).
Los centros geogr√°ficos de origen de las plantas cultivadas, seg√ļn Vav√≠lov (1926). Foto: Captura de la traducci√≥n de K. Starr Chester (4)
El 8a es la isla de Chilo√©. Suponemos que Vav√≠lov se habr√° llevado de recuerdo un gorro de lana para el crudo invierno que iba a caer en Mosc√ļ (que le tejieron con falsa pasi√≥n). Foto: Captura de la traducci√≥n de K. Starr Chester (4)

El ¬ęfactor Lysenko¬Ľ

Un evento que cambiaría para siempre la vida de Vavílov fue el conocer a alguien de quien ya hemos hablado: Trofim Lysenko. Cuando se conocieron, Lysenko no era más que un agrónomo mediocre que intentaba mejorar cultivos con muy poco éxito, a la vez que contaba a los medios historias falsas sobre sus supuestos éxitos. Vavílov declaró estar interesado en el trabajo de ese joven, supuestamente innovador, y lo animó a seguir adelante, facilitando, casi sin querer, su ascenso. Lo que no sabía era que Lysenko tenía planes mucho más oscuros.
Unos a√Īos despu√©s, gracias a su habilidad para inventar m√©ritos que no ten√≠a, Lysenko logr√≥ caerle bien a Stalin y ascendi√≥ hasta ser el jefe de toda la ciencia agr√≠cola en la Uni√≥n Sovi√©tica. Vav√≠lov, contrariado por la postura antimendeliana de Lysenko, comenz√≥ a criticarlo abiertamente, aunque siempre desde un punto de vista cient√≠fico. Indignado, reclamaba por c√≥mo el l√≠der de la ciencia bot√°nica sovi√©tica pod√≠a ser un firme negacionista de la evoluci√≥n y la gen√©tica. Lamentablemente para Nikol√°i, la cercan√≠a de Lysenko con Stalin hac√≠a que cualquiera que criticara la ¬ęnueva biolog√≠a¬Ľ del r√©gimen fuera perseguido por la ley.

El amargo final

El 6 de agosto de 1940, Nikol√°i Vav√≠lov fue arrestado por la NKVD (la polic√≠a secreta del r√©gimen) durante una expedici√≥n bot√°nica en Ucrania. Fue acusado de traici√≥n a la patria, colaboracionismo con los nazis y boicot a la ciencia sovi√©tica (por creer en la gen√©tica y haber colaborado con cient√≠ficos occidentales). Fue llevado a Mosc√ļ donde fue torturado e interrogado, en tanto algunos de sus colaboradores fueron ejecutados por una supuesta complicidad (5). Su ¬ęconfesi√≥n¬Ľ, obtenida bajo tortura, caus√≥ que fuera condenado a muerte en 1941, aunque durante el posterior juicio militar neg√≥ todos los cargos. Finalmente, en 1942, la sentencia fue cambiada por 20 a√Īos de presidio. Fue entonces trasladado a una c√°rcel en Saratov.
Uno de los mayores cient√≠ficos de la Uni√≥n Sovi√©tica permanec√≠a encarcelado, ¬ęvestido¬Ľ con sacos viejos y sandalias hechas de corteza de √°rbol. Su dieta eran dos porciones de cereales cocidos (Kasha), una como desayuno y una como cena, m√°s un almuerzo de sopa de tomates o repollos podridos (5). Por todo esto, sufri√≥ de malnutrici√≥n y enferm√≥ gravemente (6).
En enero de 1943, a los 55 a√Īos, Nikol√°i Vav√≠lov, el bot√°nico que hab√≠a decidido terminar con el hambre, muri√≥ en una c√°rcel sovi√©tica por enfermedades derivadas de la desnutrici√≥n.
Vav√≠lov en su ficha de la c√°rcel de Saratov. Foto: Wikipedia/Archivo central del servicio de seguridad de la Federaci√≥n Rusa (Dominio p√ļblico)

El legado

En 1941, mientras Vav√≠lov era juzgado, a Adolf Hitler se le ocurri√≥ que la Alemania nazi invadiera la Uni√≥n Sovi√©tica. El avance de las tropas nazis fue arrollador y en septiembre de ese a√Īo se encontraban a las puertas de Leningrado. La ‚ÄĒentonces‚ÄĒ colecci√≥n de semillas m√°s grande del mundo (el germoplasma de 187.000 especies) se encontraba resguardada en el Instituto de la Industria de las Plantas (hoy Instituto Panruso N. I. Vavilov). La ciudad fue sometida a un sitio asfixiante y cruel de 28 meses. Numerosas obras de arte y tesoros de la √©poca imperial fueron evacuados por el Ej√©rcito Rojo, pero no se mostr√≥ inter√©s alguno por la famosa colecci√≥n del instituto (bueno, ¬Ņa qu√© militar le interesan las plantas?), que era un objetivo para los cient√≠ficos alemanes (7), para los hambrientos habitantes de la ciudad y para las ratas, que infestaron el instituto una vez que la comida de la ciudad se termin√≥.
Los investigadores del instituto movieron parte importante de la colección al sótano y la mantuvieron resguardada mediante un sistema de turnos. Nueve de ellos perdieron la vida, por inanición, a pesar de estar resguardando cientos de kilos de comida. Finalmente, nada de lo que se encontraba en Leningrado fue tocado. Solo algunas porciones menores de la colección, que se encontraban en Ucrania, fueron robadas por el ejército alemán y traspasadas al Instituto de Genética Vegetal administrado por las SS.
Después de la guerra, el perfil de instituto se mantuvo bajo. Su labor fue principalmente la de propagar variedades y repartir semillas a los campesinos. En tanto, el régimen de Stalin, fuertemente influenciado por Lysenko, seguía manteniendo prohibido el nombre de Vavílov. El trabajo de propagación rindió frutos y se estima que dio origen a un 80% de los cultivos de algunas especies en Rusia, como papas, trigo o centeno.
Recién en 1955, ya sin Stalin en el poder, la sentencia de Vavílov fue revertida, otorgándosele un perdón póstumo. Para 1960, el régimen de Nikita Jrushchov lo había reinstaurado como héroe científico de la Unión Soviética, a la vez que Lysenko caía en desgracia y era alejado de todas sus labores. La Academia Soviética de Ciencias instauró el premio Vavílov en 1956 y la medalla Vavílov en 1968. El Instituto de la Industria de las Plantas de Leningrado ahora lleva su nombre. Su rostro apareció en estampillas y hay estatuas en su honor, aunque no se conoce el lugar donde están sepultados sus restos (6). Es una mínima compensación para alguien que, a pesar de su enorme contribución a la ciencia mundial, murió torturado a consecuencia del poder otorgado a un anticientífico como Lysenko.
Si los botánicos tuviéramos héroes, Nikolái Ivanovich Vavílov debería ser el primero. Y el más importante.
La estatua de Vav√≠lov en Mosc√ļ. Foto: Wikimapia.

Referencias

1.
Shumnyń≠, V. K. (2007). "Two brilliant generalizations of Nikolai Ivanovich Vavilov (for the 120th anniversary)". Genetika, 43 (11): 1447-1453.
4.
The Origin, Variation, Immunity, and Breeding of Cultivated Plants. Selected writings of N. I. Vavilov, translated from the Russian by K. Starr Chester. Chronica Botanica, Vol. 13, No. 1/6 (pp. viii + 366)
5.
Pringle, P. (2011). "The Murder of Nikolai Vavilov: The Story of Stalin's Persecution of One of the Great Scientists of the Twentieth Century."
6.
Levina, E.S. (2005). "Nikolai Vavilov: Life in the Cause of Science or Science at a Cost of Life". Comprehensive Biochemistry 44: 345-410. https://doi.org/10.1016/S0069-8032(05)44006-1