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Rosetta y un tranvía llamado Churyumov-Gerasimenko

Autor
Categoría
Astronomía
Biología
Física
Fecha de Publicación
2016/09/30
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Corr√≠a el a√Īo 1969 y los ojos del mundo estaban puestos en la haza√Īa de haber puesto humanos en la luna y regresarlos a salvo, en uno de los hitos que ser√° impreso y reimpreso mientras existan libros de historia y ojos para ver (te pienso, William Shakespeare). Ahora suena a algo que hacemos como tomar la micro. En esa √©poca era muy probable que la micro, con todo y pasajeros, no volviera nunca. Las probabilidades de morir y de fracaso eran enormes‚Ķ no por nada la misi√≥n Apolo que aterriz√≥ fue la XI y no la I. Esos eran tiempos donde la gente miraba el cielo nocturno constantemente, y otros tantos analizaban fotograf√≠as de √©ste, tratando de imaginarse que hay m√°s all√° afuera para descubrir.
Kim Iv√°novich Churyumov, cient√≠fico ucraniano-sovi√©tico, descubri√≥ una anomal√≠a en las fotograf√≠as de estrellas tomadas por su colega y coterr√°nea Svetlana Iv√°novna Guerasimenko. Entre todas las estrellas fijas, algo se mov√≠a. Analizando m√°s fotograf√≠as y calculando su velocidad aparente dedujeron que se trataba de un cometa. Algo m√°s de c√°lculos por aqu√≠ y por all√°, y fue posible identificar su periodo orbital (el tiempo que le toma volver a dar un paseo cerca del sol) de 6.6 a√Īos. Se le bautiz√≥ con el sencill√≠simo nombre de Cometa 67P/Churyumov-Gerasimenko (practiquemos decirlo correctamente).
(Créditos: Ekaterina Smirnova)

Subirse sin pagar pasaje

La aventura espacial se transform√≥ en exploraci√≥n, en comenzar a buscar en nuestro vecindario espacial qu√© es lo que hay alrededor y a qu√© se parece. Diferentes pa√≠ses y consorcios comenzaron a mandar sondas a sapear estos rincones. Algunas salieron a recorrer el vecindario planetario cercano alrededor de Mercurio, Venus y Marte, otras un poco m√°s lejos mirando J√ļpiter y Saturno, otras a la orilla misma de nuestro Sistema Solar a echarle un ojo a Plut√≥n, y otras sencillamente fueron viajeras con la misi√≥n de llegar lo m√°s lejos posible.
En nuestra misma vecindad solar tenemos tambi√©n cometas y asteroides. ¬°¬ŅPor qu√© no vamos a sapear un asteroide?! Un asteroide es una roca mucho m√°s peque√Īa que un planeta que √≥rbita al Sol. Estas rocas en el sistema solar se encuentran principalmente orbitando el Sol en masa entre Marte y J√ļpiter, o m√°s all√° de la √≥rbita de Plut√≥n en el llamado cintur√≥n de Kuiper, y es de conocimiento general que las probabilidades de navegar un cintur√≥n de asteroides es 3720 a 1 (3). Los cometas por otro lado, son pedazos grandes de polvo, hielo y rocas, todo junto, que dan vueltas al sol en √≥rbitas muy largas y el√≠pticas (principalmente). Ante la dificultad de ir a buscar asteroides (incluso si nunca nos dicen las probabilidades), ¬Ņporque no vamos a sapear un cometa?.
En la NASA pensaron algo como eso con la sonda Stardust. Lanzada el 1999, la misi√≥n de la sonda fue recolectar el polvo de la cola del cometa Wild 2, que se forma cuando el cometa se acerca al sol y comienza a calentarse. La sonda recogi√≥ algo de ese polvo de estrellas cuando el cometa pas√≥ cerca de la Tierra en 2004 y luego volvi√≥ a la Tierra donde le hicieron nanai a los datos que recuper√≥. Pero incluso luego de la incre√≠ble traves√≠a del Stardust, a√ļn quedaban preguntas sobre estos cometas: ¬ŅQu√© tienen dentro? ¬ŅDe qu√© est√°n compuestos? ¬†¬ŅNacieron con el Sistema Solar? ¬ŅSon huecos por dentro? ¬ŅPodr√≠a caber dentro un gusano como ese donde se esconde el Millenium Falcon cuando los persigue Vader en parte de la flota imperial luego de la batalla de Hoth?.
A algunos locos en la Agencia Espacial Europea (ESA) se les ocurri√≥ algo simple para responder algunas de estas preguntas: Lanzar una sonda, hacer que viaje y acelere progresivamente durante m√°s de 10 a√Īos, tratar de que acelere y logre la misma √≥rbita para acercarse al cometa, seguirlo de cerca, luego lanzar desde s√≠ misma otro artefacto que llegue al cometa y se aferre a √©l, y luego mandar todos esos datos durante muchos meses, para luego estrellar todo contra el cometa sin alterar su movimiento u √≥rbita. Es decir, una completa y absoluta locura de precisi√≥n submilim√©trica controlada desde 680 millones de kil√≥metros.
Con esa idea, nace la misi√≥n Rosetta, que finalmente es lanzada al espacio el d√≠a 2 de marzo de 2004. Durante cerca de 10 a√Īos estuvo movi√©ndose en el espacio,¬†siguiendo la trayectoria calculada por los ingenieros y cient√≠ficos de la ESA (usando esas maravillosas Leyes de Newton descubiertas en‚Ķ ¬°¬°1687!!). La misi√≥n Rosetta llevaba un conjunto de instrumentos que le permitieron medir el campo magn√©tico del asteroide, los compuestos qu√≠micos inorg√°nicos y org√°nicos de los que est√° hecho el cometa, la densidad de su n√ļcleo, la cantidad de vapor de agua que libera al acercarse al Sol, la aceleraci√≥n de gravedad sobre su superficie y la temperatura del cometa.
Gracias a ella sabemos ahora que este asteroide est√° hecho casi en su totalidad de agua. ¬°¬°El 67P es en realidad una gran roca de hielo!!. Este iceberg espacial tiene cr√°teres, ranuras y agujeros que explotan al acercarse al Sol, generando chorros de vapor de agua que pudieron haber hecho volar a Rosetta lejos del cometa (Bruce Willis, te pienso). Si no lo sab√≠an, por a√Īos los cient√≠ficos tuvieron la hip√≥tesis de que exist√≠a una posibilidad de que tanto agua como compuestos org√°nicos hayan sido tra√≠dos por asteroides y cometas a nuestro aun muy joven planeta. Y la misi√≥n Rosetta no nos desilusion√≥: ahora sabemos que el agua del 67P no es como la nuestra, porque contiene polvo estelar (Carl Sagan, te pienso a ti tambi√©n) en cantidades muy diferentes a las encontradas en el agua de la Tierra (1) : Rosetta nos hace entender que el agua de la Tierra no viene de cometas, por lo que la opci√≥n m√°s sustentable ahora es que venga de asteroides que golpearon a la Tierra mientras √©sta era una esfera incandescente de roca caliente.
Otro hallazgo importante, tiene que ver con el descubrimiento de ingredientes cruciales para el or√≠gen de la vida en la tierra presentes en el...este‚Ķ.bueno, el cometa (¬°maldito nombre!). Durante mayo de este a√Īo, fue publicado un importante art√≠culo con estos descubrimientos en la revista Science Advances (2).
En resumen, e intentando darle toda la importancia que se merece, los investigadores lograron hallar, entre otros compuestos, un amino√°cido llamado glicina, com√ļnmente presente en prote√≠nas, y f√≥sforo, un componente clave¬†del ADN y de las membranas celulares. ¬ęEsta es la primera detecci√≥n NO ambigua de glicina en un cometa¬Ľ dec√≠a Kathrin Altwegg, la investigadora principal a cargo de ROSINA (Rosetta Orbiter Spectrometer for Ion and Neutral Analysis), el instrumento encargado de medir estos datos .

Pero, ¬Ņpor qu√© es tan importante hallar glicina en un cometa?

Dejemos que los mismos autores lo expliquen:
¬ęLa presencia de glicina, f√≥sforo, y m√ļltiples mol√©culas org√°nicas, incluyendo sulfuro de hidr√≥geno y cianuro de hidr√≥geno observados en el 67P, apoyan la idea de que los cometas aportaron con mol√©culas claves para la qu√≠mica prebi√≥tica en todo el sistema solar y, en particular, en nuestro planeta primitivo, incrementando dr√°sticamente la concentraci√≥n de compuestos qu√≠micos relacionados con la vida mediante el impacto en un cuerpo de agua cerrado.¬Ľ
¬ŅSer√° que nuestro noble amigo Philae nos ayudar√° a responder una de las preguntas m√°s antiguas que se ha hecho el hombre?

Estación terminal: Todos los pasajeros deben estrellarse

A las 8:35 de la ma√Īana del 12 de noviembre de 2014 (d√≠a que fue autoproclamado como feriado por parte de nuestro staff Etilmercurista), temprano y despu√©s de un largo tour, la sonda Rosetta envi√≥ a su pasajero estrella a conocer la superficie del cometa. As√≠ el m√≥dulo de aterrizaje Philae, una peque√Īa caja de 110 kilogramos de peso, salt√≥ a la aventura de cabalgar un cometa. Eso s√≠, Philae fall√≥ en su intento de anclarse, y termin√≥ perdida en la superficie del cometa, con luz insuficiente para recargar sus bater√≠as, pero transmitiendo fotograf√≠as y datos e informaci√≥n desde su ubicaci√≥n. Uno de esos datos fue la existencia de mol√©culas org√°nicas b√°sicas, como acetona y glicina.
Luego de m√°s de un a√Īo de persecuci√≥n cercana del cometa, y habiendo completado la misi√≥n cient√≠fica, se plane√≥ estrellar en forma controlada a Rosetta contra 67P/Churyumov-Gerasimenko el d√≠a 30 de septiembre de 2016. As√≠, Rosetta y su cometa volver√°n a reunirse, como lo hubiera querido Mark Twain y el suyo, llamado Halley. Eso si, Rosetta se ir√° mandando fotos y tomando datos, como buen instrumento cient√≠fico.

Referencias

1.
M. Fulle et al. Unexpected and significant findings in comet 67P/Churyumov‚ÄďGerasimenko: an interdisciplinary view. MNRAS 462, S2‚ÄďS8 (2016) Disponible ac√°
2.
K. Altwegg et al. Prebiotic chemicals‚ÄĒamino acid and phosphorus‚ÄĒin the coma of comet 67P/Churyumov-Gerasimenko, Science Advances (2016). DOI: 10.1126/sciadv.1600285. Disponible ac√°
3.
Star Wars Episodio V: El Imperio Contraataca - Cita de C3PO. [Wookiepedia]