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Piticlines digitales del espacio exterior

Autor
Categoría
computación
Tecnología
Fecha de Publicación
2018/04/20
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Seguramente usted ha escuchado hablar de los bitcoins y otras criptomonedas que se han vuelto famosillas recientemente porque alcanzaron precios exacerbados (alrededor 20 mil d√≥lares la unidad) antes de caer abruptamente. Y quiz√°s se ha preguntado, como muchos, si estas cosas no ser√°n como los ¬ęquesitos¬Ľ de madame Gil o alg√ļn otro tipo de estafa piramidal.
Quizás en Etilmercurio no tengamos mucho interés por la ingeniería comercial, pero sí entendemos de computación. Por eso, hemos decidido contarle hoy en qué consisten estas criptomonedas y cómo funcionan. Sin embargo, eso no las libra de que sean usadas como un juego de especulación financiera, por lo que seremos claros desde el principio: en Etilmercurio no recomendamos que invierta sus ahorros en criptomonedas. No meta en criptomonedas dinero que no esté dispuesto a perder, como si fuera un juego en un casino. Lo que queremos es explicar el principio con el que funcionan para que usted no se quede en blanco cuando alguien le hable de blockchains, criptografía y hash.
No garantizamos que lo entender√° por completo (algunos de nosotros a√ļn se dan de cabezazos con algunos p√°rrafos de este art√≠culo) y de hecho nos guardamos varios detalles t√©cnicos (¬°en serio!), pero haremos nuestro mejor esfuerzo.
Y sin m√°s pre√°mbulos... Vamos a hablar de la historia del dinero.

Del trueque a las monedas intangibles

Desde mucho antes que podamos tener registro, la humanidad se las ha arreglado para generar met√°foras, transformando algo muy espec√≠fico y complejo en una simplificaci√≥n que nos facilita el lenguaje. Este tipo de ¬ęatajos¬Ľ mentales tambi√©n resultan √ļtiles para cosas m√°s pr√°cticas, como en los trueques: si alguien tiene manzanas y otra persona tiene peras, podemos hacer un trueque relativamente sencillo a una tasa de cambio de 1 a 1 (asumiendo que la dificultad de mantenci√≥n y la cosecha de manzanas y peras sea muy similar). Pero las cosas se vuelven m√°s complejas cuando yo tengo manzanas y usted tiene ovejas. ¬ŅCu√°ntas manzanas tengo que darle a cambio de una oveja?
Entonces estaremos tentados a definir una medida √ļnica que podamos aplicar para comparar el valor percibido de las cosas. Puede ser en manzanas, puede ser en ovejas, en sal, o en cerveza. El problema de cada uno de estos elementos es que para almacenarlos necesita espacio, transportarlos es dif√≠cil y encontrar a alguien que quiera exactamente lo que usted tiene para ofrecer tambi√©n es complejo.
Ahí es donde entra el dinero: una representación (una metáfora) del valor de algo, que podemos usar como punto intermedio entre dos cosas totalmente distintas (cambio mis manzanas a dinero, y luego el dinero por ovejas), que podemos almacenar en casa (si tengo un colchón lo suficientemente grande) o pagarle a alguien para que me lo guarde (bancos, por ejemplo).
Rico McPato sí que sabe de almacenar dinero. Suponemos que está más interesado por nadar en él que en invertirlo en ciencia o programas sociales (?). Fuente de la imagen: Sploid.Gizmodo
Pero para que esto tenga sentido, el dinero debe tener algunas reglas: no puede crearse de la nada (porque no tendría valor), tiene que ser verificable (para evitar su falsificación) y debe ser posible transferir la propiedad del dinero de una persona a otra (entre muchas otras reglas).
Hace alg√ļn tiempo, cada billete o moneda estaba vinculado a la existencia de algo real (usualmente oro o plata). En estados unidos el total de circulante era una representaci√≥n de las riquezas almacenadas en la Reserva Federal. En alg√ļn momento de la historia, 30 de enero de 1934 para ser precisos, se decidi√≥ romper esa restricci√≥n. Es decir que los billetes y monedas desde ese momento empezaron a tener un valor principalmente dictado por las fuerzas de la oferta y demanda, modificadas por el valor percibido, y guiado por entidades reguladoras.
Así es el dinero como lo conocemos hoy: su valor se mantiene estable gracias al trabajo de las entidades emisoras y reguladoras. En Chile, el Banco Central, en conjunto con el Ministerio de Hacienda, hacen ejercicios de regulación de oferta y demanda del dinero circulante, evitando la devaluación de la moneda. A través de los bancos regulares (esos de filas eternas), distribuyen el dinero y orquestan las transacciones de circulante entre personas (sí, cobran por eso y a veces roban también).
Hasta aquí, todo normal. O, al menos, conocido.
En noviembre de 2008, un personaje con el seudónimo de Satoshi Nakamoto publicó un artículo en el que propone una moneda electrónica que no requiere de ninguna de las entidades anteriores (Banco Central, Hacienda, Bancos regulares o respaldo) para operar. Las ideas clave del artículo son 3:
1.
La moneda no es generada ni controlada por ninguna entidad central.
2.
Se transfiere de forma directa entre los involucrados en la transacción, sin la intervención de un tercero (es decir, no se necesitan bancos, ni redes como Visa o Mastercard).
3.
A pesar de que no hay entidades centrales que regulen o verifiquen las transacciones, es difícil cometer ciertos tipos de fraude (por ejemplo, que quien hace el pago se arrepiente una vez que que recibe aquello por lo que pagó).
¬ŅPor qu√©? Pol√≠tica. Hay nerds muy ideologizados a los que les molesta tanto la regulaci√≥n y los impuestos y creen tanto en el mercado, que usaron todo su nerd power para tratar de corregir el sistema. Por otro lado, cuando el flujo de dinero depende de terceros, se pueden censurar ciertas actividades: PayPal, Visa y Mastercard bloquearon las donaciones a WikiLeaks y la organizaci√≥n comenz√≥ a recibirlas en bitcoins. Como nadie las controla, nadie pudo detenerlos. As√≠ mismo recibe donaciones Sci-Hub, que es considerada ilegal en varios lugares del mundo.
¬ŅC√≥mo funciona? Todo el sistema se basa en una disciplina llamada criptograf√≠a, que estudia y desarrolla t√©cnicas para transmitir informaci√≥n de manera segura en canales inseguros (es como cuando usted cuenta un chiste interno que solo ser√° entendido por un pu√Īado de gente en el velorio).
Es gracias a la criptograf√≠a (¬ękryptos¬Ľ en griego significa ¬ęoculto¬Ľ o ¬ęrecubierto¬Ľ; ¬ęgrafein¬Ľ significa ¬ęescribir¬Ľ) que podemos enviar mensajes sin miedo a que un tercero (que puede ser tanto el proveedor de internet como alguien que subrepticiamente se conecta a su wifi) lo lea o modifique. La misma tecnolog√≠a se usa en las llamadas criptomonedas (y de ah√≠ deriva su nombre) para resguardar que sean √ļnicas (dos personas no pueden tener la misma ¬ęmoneda¬Ľ al mismo tiempo) y que no se pueda alterar la cantidad de monedas o el poseedor de las mismas.
La criptografia es tan importante en el mundillo de las criptomonedas, que el paper de Nakamoto fue anunciado a una lista de correos sobre criptografía, no en uno sobre economía o numismática.

Criptografía en 3 minutos

Hablar de criptograf√≠a dar√≠a para un art√≠culo completo (alg√ļn d√≠a tal vez lo escribamos), pero vamos de lleno a las cosas que son relevantes para entender las criptomonedas.
Uno de los productos de la criptograf√≠a son unas funciones (programas) que generan una suerte de ¬ęfirma¬Ľ (unidireccional) a cualquier conjunto de datos que le pase. Dicho de otra forma, convierten un conjunto de datos en una √ļnica cadena de caracteres (o hash), cuya longitud es siempre la misma, independiente de la longitud de los datos de entrada. A estas funciones se les llama funciones hash criptogr√°ficas.
No. Aunque no lo crea, no estamos tratando de confundirle.
Por ejemplo, supongamos que tenemos un conjunto de datos muy importantes: ¬ęEtilmercurio¬Ľ (sin comillas ni cursivas) y usamos una funci√≥n hash criptogr√°fica com√ļn, por ejemplo SHA512. El resultado de aplicar SHA512 sobre ¬ęEtilmercurio¬Ľ genera este hash:
0e4929ccb3ef76ac7e881d2510aba97ff8b7350587b4cc3e8985732f65119892b6108353f513741187ff6c3a18e7343728dbeac2d5e84c2cbff8762d6659ca53
Si hacemos lo mismo con otro dato, por ejemplo, ¬ęTres tristes tigres tragan trigo en un trigal¬Ľ, el hash generado por SHA512 es el siguiente:
096d9cd42b4d4ba7831602d3c7654624fd7a896df18e11e012cd268503d5cca99b6d7e996ac081dc3f1c76c5059ed84c8cf08b8260291087fd7f03c74ae36dda
Ambos resultados tienen el mismo n√ļmero de caracteres, a pesar que los datos iniciales tienen distinto n√ļmero de caracteres. Sin importar el tama√Īo de los datos que le entregue (es decir, la diferencia entre la extensi√≥n de ¬ęEtilmercurio¬Ľ y de ¬ęTres tristes tigres tragan trigo en un trigal¬Ľ), la cantidad de caracteres de resultado siempre ser√° la misma. En este sitio web pueden probar con los textos que se les ocurran y probar distintas funciones hash. Incluso pueden subir un archivo y ver√°n que aunque pese varios megas, la longitud del hash es la misma.
Ahora, estas funciones tiene algunas características interesantes:
1.
Si tenemos un hash cualquiera, obtener los datos originales es imposible.
2.
Si cambiamos un solo car√°cter en los datos de entrada, el hash resultante es completamente diferente. Por ejemplo, el hash SHA512 de ¬ęetilmercurio¬Ľ (n√≥tese la ¬ęe¬Ľ en min√ļscula) es 3f0ad77f7bd6bc90869c915a31d15d27218c4faee3611e51ef325f48ba0ec619572d395b0e5eefd78d843c55459d56d628cc6ae5b679de572658aebb3ae16a3f (totalmente distinto al primero que calculamos). Este comportamiento hace que tambi√©n sea imposible deducir el hash resultante a partir de una modificaci√≥n, por muy peque√Īa que esta sea, en los datos originales.

¬°Basta, Etilmercurio! ¬°Me duele la cabeza con tanto hash!

Hasta aqu√≠ todo parece ser un complot de los computines para crear su propio imperio comput√≠n hablando en comput√≠n. Mucho hash hash slash slash doble punto y sin hache te te p√©. ¬ŅC√≥mo llegamos a Bitcoin desde ah√≠?
Supongamos que Mar√≠a Eugenia se quiere subir a toda esta cosa de las criptomonedas, porque le contaron que pod√≠a recibir transferencias sin tener que hacer las colas gigantes en los bancos para cobrar cheques. Lo primero que deber√≠a hacer es instalar una aplicaci√≥n cliente en su computador o su tel√©fono ¬ęinteligente¬Ľ, crear con ella una billetera electr√≥nica y ponerle algunas bitcoins. La forma m√°s f√°cil es comprarlas (pagando con la moneda de su pa√≠s). De hecho, su primo Pepito le puede vender bitcoins a buen precio.
Para mandarle 5 bitcoins a su prima, Pepito env√≠a (desde su aplicaci√≥n cliente) un mensaje a la red de Bitcoin (que se compone de todas los computadores que tienen una aplicaci√≥n cliente instalada) que dice: ¬ędisminuyan mi billetera bitcoin en 5 unidades y aumenten la de ella en 5¬Ľ. Este mensaje a la red incluye el identificador √ļnico de la billetera de Mar√≠a Eugenia y va firmado por la ¬ęllave privada¬Ľ de la billetera de Pepito. De este modo, Pepito y solo Pepito puede transferir sus bitcoins, y esas bitcoins ir√°n a parar exclusivamente a la billetera de su prima.
Este mensaje es procesado por uno o varios nodos especiales de la red, llamados mineros, que compiten por validar la petición (Pepito no puede transferir bitcoins que no tiene, por ejemplo), agruparla con otras peticiones recientes en un bloque (conjunto de mensajes) e insertar dicho bloque en él...

Blockchain!

La blockchain o ¬ęcadena de bloques¬Ľ es un gran libro p√ļblico de contabilidad donde se registran todas las transacciones hechas en la red de Bitcoin. Cada participante de la red tiene una copia de ese libro y cada bloque referencia el bloque anterior mediante su hash, de ah√≠ que sea una cadena. Si cada participante de la red posee una copia ¬Ņno es f√°cil modificarla a conveniencia?
Para poder insertar un nuevo bloque, los mineros compiten por encontrar una serie de caracteres arbitraria (que s√≠, ¬°luce como un hash!) llamada nonce y que, al juntarla con los datos del bloque y pasarlos por la funci√≥n hash, debe resultar en un hash que contiene una cantidad espec√≠fica de ceros iniciales (el sistema aumenta la cantidad de ceros para hacer cada vez m√°s dif√≠cil encontrar el nonce, y evitar que computadores m√°s modernos tengan ventaja sobre los del a√Īo pasado).
Así se ve el esquema de la cadena de bloques al microscopio. Cada bloque referencia al anterior mediante un hash de todos los datos que contiene.
Encontrar dicho nonce es un proceso computacionalmente costoso (el nombre t√©cnico del proceso es proof-of-work, o demostraci√≥n de trabajo) y se hace para evitar que un participante malicioso a√Īada bloques ileg√≠timos a la blockchain. Es debido al costo computacional de estas demostraciones de trabajo que se calcula que Bitcoin requiere cantidades absurdas de energ√≠a.
¬ŅQu√© tan absurdas?
Bueno, algunas estimaciones dicen que la red de Bitcoin consume unos 32 TWh anuales. O sea, tanta energía como Dinamarca. Cada transacción de bitcoins consumiría 250 kWh, lo suficiente como para alimentar el consumo de una casa por 9 días. Pero, hey, ese es el costo por hacer hipersegura una transacción de criptomonedas. Si bien hay estimaciones para todos los gustos, lo cierto es que, en general, hay un consenso amplio en que el consumo es muy elevado. Como comparación, la red de Visa opera con cantidades mayores de dinero y consume mucho menos electricidad. En todo caso, solo a los mineros les sube la cuenta de la luz. Competir por minar bitcoins no es un requisito para tener una billetera ni para hacer transacciones.
Volvamos a lo nuestro. El primer nodo en encontrar el nonce inserta el nuevo bloque en la blockchain y, como recompensa, el usuario gana una cantidad dada de bitcoins. As√≠ se incentiva a participar de la red y ese es el √ļnico modo en que las bitcoins son creadas (a esto se le llama ¬ęminar¬Ľ bitcoins). La red fue dise√Īada para que existan un m√°ximo de 21 millones de bitcoins. Es decir, son artificialmente un bien escaso, lo cual evita la inflaci√≥n y ayuda a que su valor percibido sea mayor, como si fueran oro. √Čnfasis en como si fueran.
Gracias a su arquitectura, la blockchain puede evitar diversos fraudes. Si alguien le envía bitcoins y la transacción queda registrada en la blockchain, es dificilísimo (asumimos que imposible) recuperarlas a la mala (lo que se guarda en la blockchain no se borra). Si alguien quisiera modificar las transacciones a posteriori en un bloque dado (supongamos que tratamos de falsear una transferencia de mil bitcoins a nuestra billetera de Etilmercurio), tendría que encontrar el nonce que permita dar con un hash válido para los nuevos datos pero, como el hash del bloque cambia, hay que cambiar los hash de T O D O S los bloques siguientes.
Cualquier base de datos con una arquitectura similar es considerada una blockchain. Hay quienes consideran que, de un modo u otro, la blockchain es el futuro, incluso en √°reas que nada tienen que ver con las criptomonedas y por eso hoy es f√°cil encontrarlas hasta en la sopa.
Blockchains hasta en la sopa. Créditos de la imagen: Till Westermayer.
En lenguaje para diputados: la blockchain es una base de datos muy difícil de alterar.

Ya, mucho sadomasoquismo con esas cadenas y hashs. ¬ŅQu√© hay de hacerse rico?

Como veíamos al principio, antes de bombardearlos con hash, bits y bytes, contamos que una moneda tiene un valor que tiene más que ver con un acuerdo entre quienes la usan que con el valor de la moneda física. Eso también es válido para las criptomonedas: los usuarios le asignan un valor entre todos. Es decir, lo que define su valor depende de lo que la gente está dispuesta a pagar en cada momento por la moneda.
El problema es que la gente cambia de opinión bastante seguido.
Este gr√°fico muestra c√≥mo ha variado el valor de las bitcoins en los √ļltimos a√Īos. Como puede verse, la moneda electr√≥nica ha tenido variaciones importantes de precio en un tiempo relativamente corto. Coindesk tiene un gr√°fico interactivo.
Como la √ļnica regulaci√≥n son las fluctuaciones de oferta y demanda, las criptomonedas var√≠an radicalmente su valor en cortos periodos de tiempo. Lanzarse a comprar criptomonedas para invertir asume que el precio aumentar√°, pero eso puede ser moment√°neo debido a la volatilidad de las monedas.
Esto lleva a que aparezca el especulador: esta persona espera generar ganancias comprando barato alg√ļn elemento y vendi√©ndolo caro en el corto plazo. En este caso, el elemento es una criptomoneda. El especulador compra durante las ca√≠das de precio y vende al poco tiempo, y en entornos de precios altamente vol√°tiles, es muy com√ļn encontrar especulaci√≥n alrededor de las criptomonedas.

¬ŅY las otras criptomonedas?

Desde que Bitcoin demostr√≥ que hay personas dispuestas a utilizar una moneda sin controladores, han surgido m√°s proyectos que tratan de mejorar uno u otro aspecto de la moneda. A la fecha, hay casi 2 mil criptomonedas: Litecoin, por ejemplo, busca ser m√°s r√°pida que Bitcoin; Zcash intenta ofrecer mayor privacidad (dado que Bitcoin es pseudo-an√≥nima); Ether es una criptomoneda implementada en una plataforma que permite crear blockchains para cualquier prop√≥sito... Todas tratan de darle algo √ļnico a sus usuarios y es as√≠ como siguen apareciendo.
Otras, en cambio, han surgido solo con un af√°n especulativo. Tanto es as√≠ que hay empresas (start-ups) que ofrecen ICO o Initial Coin Offering (oferta inicial de moneda), que es m√°s o menos como ¬ęcomprar en verde¬Ľ, es decir, antes de que la moneda tenga alg√ļn uso. Negocio redondo para los que las venden: reciben dinero real a cambio de la posibilidad de que, alg√ļn d√≠a, sus criptomonedas valgan algo.

¬ŅY en Chile?

Hay algunos grupos de criptoaventureros que tomaron la plataforma de monedas existentes y las modificaron para adaptarlas al medio local. Esto es raro, pues la idea detrás de las criptomonedas era precisamente que no tuvieran límites geográficos ni regulaciones. Aun así, recientemente pudimos ver el surgimiento de algunas monedas como Chaucha, Luka, y otras. Curiosamente, esas mismas criptomonedas se desplomaron cuando los bancos tradicionales (los que se supone serán superados por las criptomonedas) cerraron cuentas corrientes de las casas de cambio que las aceptaban.
Pagamos por una ilustración con 400 Bitchekes (a fecha). Esto fue lo que recibimos. Créditos del mono feo: Kurt Zahn

El futuro

Finalmente, el objetivo de los creadores de las criptomonedas es que reemplacen (o al menos convivan como iguales) con las monedas ¬ętradicionales¬Ľ. O sea, que usted pueda usar sus criptomonedas para comprar un helado, un libro o una casa. De hecho, hay varias organizaciones y empresas que aceptan bitcoins, entre ellas Microsoft, Reeds Jewelers y Shopyfy; al mismo tiempo, algunas se han retirado por la baja demanda, como Dell, Reddit y Steam.
¬ŅSe cumplir√° el sue√Īo criptopunk de Nakamoto? ¬ŅDesaparecer√°n Visa, Mastercard y los bancos tradicionales? ¬ŅSe derrumbar√° el Banco Central y el Ministerio de Hacienda?
Qui√©n sabe: el ejercicio de futurolog√≠a es complicado. Puede que sea ese mismo tipo de organizaciones las que terminen adoptando y regulando alg√ļn sistema h√≠brido...
Lo que está claro es que mientras el valor de las criptomonedas provenga de la especulación y no de su uso en la adquisición de bienes y servicios, es poco probable que se coman los mercados. Y muy probable que haya gente que pierda sus ahorros por haber apostado al caballo equivocado.