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Los gigantescos hombros de Newton

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Fecha de Publicación
2017/03/22
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Por Joaqu√≠n Bara√Īao para Etilmercurio
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Joaquín ha expandido el contenido de su libro, Historia Universal Freak, para presentarlo como un artículo completo en Etilmercurio.
La expresi√≥n ¬ępararse a hombros de gigantes¬Ľ indica que el edificio del conocimiento se construye a la manera de una inacabable posta. No podr√≠amos haber edificado los pisos superiores si quienes nos precedieron no hubiesen asentado primero las fundaciones. Por eso, Google Scholar, el mayor indexador de hombros del planeta, escogi√≥ esa frase como su eslogan.
Aunque la expresi√≥n data del siglo XII, fue popularizada por Isaac Newton en 1676. Esto resulta curioso por al menos dos razones: la primera es que la plasm√≥ en una carta a su rival Robert Hooke quien, ir√≥nicamente, era m√°s bien bajo y ten√≠a la espina dorsal anormalmente curvada; la segunda es que el edificio contempor√°neo de la ciencia ha abusado m√°s de los hombros de Newton que de ning√ļn otro, quiz√°s el mayor portento intelectual que ha pisado este planeta. Una singular amalgama de religi√≥n y ciencia.
Respecto a la religi√≥n, era devoto hijo de padres puritanos. Profesaba el arrianismo, cuyo principal postulado era que no exist√≠a la Sant√≠sima Trinidad, aun cuando su college era el Trinidad (1). A los 19 a√Īos hizo una lista de sus 57 peores pecados, que inclu√≠a nimiedades tales como ¬ęhacer tortas un domingo en la noche¬Ľ(2). Comput√≥ el 4000 AC como la fecha de la Creaci√≥n (3) y us√≥ el libro b√≠blico de Daniel para anunciar que el fin del mundo ocurrir√≠a en 2060: ¬ęCon este c√°lculo (...) espero poner un alto a las conjeturas de hombres fantasiosos que predicen frecuentemente la fecha del fin, trayendo las sagradas profec√≠as al descr√©dito tan a menudo como sus mismas predicciones fallan¬Ľ (4). De las diez millones de palabras que escribi√≥ a lo largo de su vida, s√≥lo el 30% tratan de ciencia, mientras que un 10% versan sobre alquimia y la mitad sobre teolog√≠a(5). La lectora o lector avispado habr√° sacado r√°pidamente la cuenta y se habr√° dado cuenta de que falta un 10%. La verdad es que las fuentes consultadas no nos dicen a qu√© corresponde ese 10%, as√≠ es que esto quedar√° abierto a especulaci√≥n.
Respecto a la ciencia y hombros de gigantes en general, abra una p√°gina al azar de un diccionario cient√≠fico y algo llevar√° su nombre. Describi√≥ la ley de gravitaci√≥n universal y demostr√≥ que las leyes f√≠sicas terrestres son las mismas que gobiernan los cuerpos celestes. Defini√≥ las bases de la mec√°nica cl√°sica, descubri√≥ que el color es una propiedad intr√≠nseca de la luz y construy√≥ el primer telescopio reflector de la historia. Determin√≥ la ley de convecci√≥n t√©rmica y coloniz√≥ el terreno de la mec√°nica de fluidos al establecer la ley de viscosidad. Ah, e invent√≥ el c√°lculo diferencial, pero eso s√≥lo porque lo necesitaba para sus otros asuntos. Lagrange dijo de √©l que fue ¬ęel mayor genio que ha existido y tambi√©n el m√°s afortunado, pues s√≥lo se puede descubrir una vez un sistema que rige el mundo¬Ľ.
Buena parte del periodo m√°s productivo de Newton fueron los dos a√Īos que estuvo enclaustrado en Woolsthorpe, mientras la Universidad de Cambridge permanec√≠a cerrada por la Gran Plaga. Cerca del 15% de los londinenses perdieron la vida, trauma que explica que a√ļn sea ilegal parar un taxi si has contra√≠do ¬ęla plaga¬Ľ (6). Este es el periodo, a los 23-24 a√Īos de edad, en que sent√≥ las bases del c√°lculo diferencial e integral y que vio caer la famosa manzana que tanto lo inspir√≥ sobre gravitaci√≥n (pero que, para decepci√≥n de la afici√≥n, jam√°s cay√≥ sobre su cabeza). Aunque fue una d√©cada antes de que Gottfried Leibniz desarrollara el c√°lculo en forma independiente, el alem√°n public√≥ sus resultados nueve a√Īos antes que Newton, dando pie a una encendida controversia que anim√≥ por a√Īos la esfera cient√≠fica.
Consideraba su cuerpo una extensi√≥n del laboratorio. Con la alquimia y la consecuci√≥n de la Piedra Filosofal en su pool de intereses, probaba qu√≠micos con su propia lengua, algunos altamente t√≥xicos. Del letal mercurio escribi√≥ que era ¬ęfuerte, agrio, ingrato¬Ľ, y su cad√°ver contiene quince veces la concentraci√≥n normal. En cierta ocasi√≥n, s√≥lo para evaluar las consecuencias, insert√≥ una larga aguja en su ojo y luego la frot√≥ con la intenci√≥n de llegar hasta el cr√°neo, ¬ęentre el ojo y el hueso, lo m√°s cerca a la parte posterior del ojo que pude¬Ľ. Providencialmente, ning√ļn da√Īo permanente ocurri√≥ (7). Eso es compromiso con la causa cient√≠fica. O masoquismo.
A una edad m√°s avanzada, cuando sus aportes m√°s significativos ya hab√≠an quedado plasmados en letras de molde, fue admitido al Parlamento Brit√°nico en representaci√≥n de la Universidad de Cambridge. Su aporte legislativo, en todo caso, no da para incluirlo en su curr√≠culum: contaban sus contempor√°neos que en todos esos a√Īos pidi√≥ la palabra una sola vez... para pedir que se cerrara una ventana porque hac√≠a fr√≠o(8). ¬†No hay forma de probar la veracidad de la historia, pero es significativo que no haya registros que la desmientan.
¬ęNo importa cu√°ndo leas esto¬Ľ
En 1696, el matem√°tico suizo Johann Bernoulli desafi√≥ a sus colegas europeos a resolver dos problemas a√ļn sin soluci√≥n. Les dio seis meses. S√≥lo Leibniz logr√≥ dilucidar uno de ellos, a duras penas y sin llegar a una soluci√≥n general, y pidi√≥ extender el plazo. Entonces entr√≥ a escena Sir¬†Edmond Halley, el hombre que, acertadamente, calcul√≥ la √≥rbita del cometa ep√≥nimo. Y el mismo que, estrafalariamente, describi√≥ la Tierra como una serie de esferas conc√©ntricas, cuyos gases interiores fugados a la superficie causaban la aurora boreal. Halley¬†se percat√≥ de que el problema no hab√≠a llegado a manos del viejo Isaac, por aquel entonces retirado de las canchas y dedicado a su sopor√≠fera ocupaci√≥n de custodio de la Casa de la Moneda. Newton recibi√≥ el desaf√≠o a las 4 P.M. del 29 de enero de 1697, un a√Īo despu√©s de su publicaci√≥n. Antes de partir al trabajo el d√≠a siguiente, hab√≠a inventado toda una nueva rama de la matem√°tica llamada el c√°lculo de variaciones y hab√≠a enviado en forma an√≥nima la respuesta a ambos problemas (9). Bernoulli declar√≥ vencedor a Newton. Tanquam ex ungue leonem, ¬ęPor sus garras se conoce al le√≥n¬Ľ, fue todo lo que tuvo que decir cuando le preguntaron c√≥mo hab√≠a reconocido la autor√≠a.
El que en su momento no había podido reconocer esas garras fue el Consejo de la Royal Society, que en 1686 declinó publicar la obra cumbre de Newton, el Principia Mathematica, y destinó en su lugar el limitado presupuesto para ofrecer al lector Historia de los peces (10).
Por el contrario, Subrahmanyan Chandrasekhar, premio nobel de f√≠sica en 1983, le puso el hombro al Principia. Se plante√≥ el desaf√≠o de resolver cada uno de los postulados del libro en forma independiente. Tras a√Īos de trabajo, su conclusi√≥n fue la siguiente: ¬ęQue todos estos problemas hayan sido enunciados, resueltos, y estructurados en una secuencia l√≥gica en 17 meses est√° m√°s all√° de la comprensi√≥n humana. Puede ser aceptado s√≥lo porque es un hecho¬Ľ.
Muri√≥ a los 84 a√Īos de edad. Virgen. Vivi√≥ toda su vida dentro de un tri√°ngulo cuyo lado m√°s largo ten√≠a un poco m√°s de 100 millas: Cambdrige, Woolsthorpe y Lincolnshire. El hombre que explic√≥ las mareas nunca vio el mar.

Referencias

1. James Gleick. "Isaac Newton". Ed. Knopf Doubleday Publishing Group, 2007. ISBN: 9780307426437. P√°g. 221 http://books.google.cl/books?id=ngQJ3Bh1WjcC&pg=PA221
2. Richard S. Westfall. "The Life of Isaac Newton". Ed. Cambridge University Press, 1994. ISBN: 9780521477376. P√°g. 23 http://books.google.cl/books?id=c02WiSX_dT4C&pg=PA23 Lista completa: http://www.newtonproject.sussex.ac.uk/view/texts/diplomatic/ALCH00069
3. 1- Alan Ford,¬†Ussher, James (1581‚Äď1656),¬†Oxford Dictionary of National Biography, Ed, Oxford University Press 2004 2- William Shakespeare. ‚ÄúAs You Like It‚ÄĚ IV acto, primera escena 3- Isaac Asimov. "Asimov's biographical encyclopedia of science and technology ". Ed. Oxford University Press, 1989. ISBN: 9780195060690. P√°g. 106 4- Ian Stewart. "The Mathematics of Life". Ed. Basic Books, 2011. ISBN: 9780465022380. P√°g. 66 http://books.google.cl/books?id=u4X4cRaZlJUC&pg=PA66
4. "Newton set 2060 as the end of the world". BBC, 2 de febrero de 2003 http://www.bbc.co.uk/pressoffice/pressreleases/stories/2003/02_february/22/newton_2060.shtml
5. Adam Mann. ‚ÄúThe Strange, Secret History Of Isaac Newton‚Äôs Papers‚ÄĚ. Wired, 14 de mayo de 2014 http://www.wired.com/2014/05/newton-papers-q-and-a/
6. Wade, Alex. "The world's strangest laws" The Times, 15 de agosto de 2007 http://www.thetimes.co.uk/tto/law/article2210005.ece
7. Bryson, Bill. "A Short Story of Nearly Everything". Ed. Black Swan, 2004. ISBN 0552997048. P√°g. 70
8. Richard S. Westfall. "The life of Isaac Newton". Ed. Cambridge University Press, 1994 ISBN 9780521477376. P√°g. 197 http://books.google.com/books?id=5bVE7dg98B4C&pg=PA197
9. Sagan, Carl. "Cosmos". Ed. Ballantine Books. 1985. ISBN 0345331354. P√°g. 57-58
10. Julie Wakefield. "Halley's Quest". Ed. Joseph Henry Press, 2005. ISBN: 9780309654036. P√°g. 76 http://books.google.cl/books?id=_GZ3AgAAQBAJ&pg=PA76