Search

Los gigantescos hombros de Newton

Autor
Fecha de Publicaci贸n
2017/03/22
Temas
7 more properties
Por Joaqu铆n Bara帽ao para Etilmercurio
Joaqu铆n ha expandido el contenido de su libro, Historia Universal Freak, para presentarlo como un art铆culo completo en Etilmercurio.
La expresi贸n 芦pararse a hombros de gigantes禄 indica que el edificio del conocimiento se construye a la manera de una inacabable posta. No podr铆amos haber edificado los pisos superiores si quienes nos precedieron no hubiesen asentado primero las fundaciones. Por eso, Google Scholar, el mayor indexador de hombros del planeta, escogi贸 esa frase como su eslogan.
Aunque la expresi贸n data del siglo XII, fue popularizada por Isaac Newton en 1676. Esto resulta curioso por al menos dos razones: la primera es que la plasm贸 en una carta a su rival Robert Hooke quien, ir贸nicamente, era m谩s bien bajo y ten铆a la espina dorsal anormalmente curvada; la segunda es que el edificio contempor谩neo de la ciencia ha abusado m谩s de los hombros de Newton que de ning煤n otro, quiz谩s el mayor portento intelectual que ha pisado este planeta. Una singular amalgama de religi贸n y ciencia.
Respecto a la religi贸n, era devoto hijo de padres puritanos. Profesaba el arrianismo, cuyo principal postulado era que no exist铆a la Sant铆sima Trinidad, aun cuando su college era el Trinidad (1). A los 19 a帽os hizo una lista de sus 57 peores pecados, que inclu铆a nimiedades tales como 芦hacer tortas un domingo en la noche禄(2). Comput贸 el 4000 AC como la fecha de la Creaci贸n (3) y us贸 el libro b铆blico de Daniel para anunciar que el fin del mundo ocurrir铆a en 2060: 芦Con este c谩lculo (...) espero poner un alto a las conjeturas de hombres fantasiosos que predicen frecuentemente la fecha del fin, trayendo las sagradas profec铆as al descr茅dito tan a menudo como sus mismas predicciones fallan禄 (4). De las diez millones de palabras que escribi贸 a lo largo de su vida, s贸lo el 30% tratan de ciencia, mientras que un 10% versan sobre alquimia y la mitad sobre teolog铆a(5). La lectora o lector avispado habr谩 sacado r谩pidamente la cuenta y se habr谩 dado cuenta de que falta un 10%. La verdad es que las fuentes consultadas no nos dicen a qu茅 corresponde ese 10%, as铆 es que esto quedar谩 abierto a especulaci贸n.
Respecto a la ciencia y hombros de gigantes en general, abra una p谩gina al azar de un diccionario cient铆fico y algo llevar谩 su nombre. Describi贸 la ley de gravitaci贸n universal y demostr贸 que las leyes f铆sicas terrestres son las mismas que gobiernan los cuerpos celestes. Defini贸 las bases de la mec谩nica cl谩sica, descubri贸 que el color es una propiedad intr铆nseca de la luz y construy贸 el primer telescopio reflector de la historia. Determin贸 la ley de convecci贸n t茅rmica y coloniz贸 el terreno de la mec谩nica de fluidos al establecer la ley de viscosidad. Ah, e invent贸 el c谩lculo diferencial, pero eso s贸lo porque lo necesitaba para sus otros asuntos. Lagrange dijo de 茅l que fue 芦el mayor genio que ha existido y tambi茅n el m谩s afortunado, pues s贸lo se puede descubrir una vez un sistema que rige el mundo禄.
Buena parte del periodo m谩s productivo de Newton fueron los dos a帽os que estuvo enclaustrado en Woolsthorpe, mientras la Universidad de Cambridge permanec铆a cerrada por la Gran Plaga. Cerca del 15% de los londinenses perdieron la vida, trauma que explica que a煤n sea ilegal parar un taxi si has contra铆do 芦la plaga禄 (6). Este es el periodo, a los 23-24 a帽os de edad, en que sent贸 las bases del c谩lculo diferencial e integral y que vio caer la famosa manzana que tanto lo inspir贸 sobre gravitaci贸n (pero que, para decepci贸n de la afici贸n, jam谩s cay贸 sobre su cabeza). Aunque fue una d茅cada antes de que Gottfried Leibniz desarrollara el c谩lculo en forma independiente, el alem谩n public贸 sus resultados nueve a帽os antes que Newton, dando pie a una encendida controversia que anim贸 por a帽os la esfera cient铆fica.
Consideraba su cuerpo una extensi贸n del laboratorio. Con la alquimia y la consecuci贸n de la Piedra Filosofal en su pool de intereses, probaba qu铆micos con su propia lengua, algunos altamente t贸xicos. Del letal mercurio escribi贸 que era 芦fuerte, agrio, ingrato禄, y su cad谩ver contiene quince veces la concentraci贸n normal. En cierta ocasi贸n, s贸lo para evaluar las consecuencias, insert贸 una larga aguja en su ojo y luego la frot贸 con la intenci贸n de llegar hasta el cr谩neo, 芦entre el ojo y el hueso, lo m谩s cerca a la parte posterior del ojo que pude禄. Providencialmente, ning煤n da帽o permanente ocurri贸 (7). Eso es compromiso con la causa cient铆fica. O masoquismo.
A una edad m谩s avanzada, cuando sus aportes m谩s significativos ya hab铆an quedado plasmados en letras de molde, fue admitido al Parlamento Brit谩nico en representaci贸n de la Universidad de Cambridge. Su aporte legislativo, en todo caso, no da para incluirlo en su curr铆culum: contaban sus contempor谩neos que en todos esos a帽os pidi贸 la palabra una sola vez... para pedir que se cerrara una ventana porque hac铆a fr铆o(8). 聽No hay forma de probar la veracidad de la historia, pero es significativo que no haya registros que la desmientan.
芦No importa cu谩ndo leas esto禄
En 1696, el matem谩tico suizo Johann Bernoulli desafi贸 a sus colegas europeos a resolver dos problemas a煤n sin soluci贸n. Les dio seis meses. S贸lo Leibniz logr贸 dilucidar uno de ellos, a duras penas y sin llegar a una soluci贸n general, y pidi贸 extender el plazo. Entonces entr贸 a escena Sir聽Edmond Halley, el hombre que, acertadamente, calcul贸 la 贸rbita del cometa ep贸nimo. Y el mismo que, estrafalariamente, describi贸 la Tierra como una serie de esferas conc茅ntricas, cuyos gases interiores fugados a la superficie causaban la aurora boreal. Halley聽se percat贸 de que el problema no hab铆a llegado a manos del viejo Isaac, por aquel entonces retirado de las canchas y dedicado a su sopor铆fera ocupaci贸n de custodio de la Casa de la Moneda. Newton recibi贸 el desaf铆o a las 4 P.M. del 29 de enero de 1697, un a帽o despu茅s de su publicaci贸n. Antes de partir al trabajo el d铆a siguiente, hab铆a inventado toda una nueva rama de la matem谩tica llamada el c谩lculo de variaciones y hab铆a enviado en forma an贸nima la respuesta a ambos problemas (9). Bernoulli declar贸 vencedor a Newton. Tanquam ex ungue leonem, 芦Por sus garras se conoce al le贸n禄, fue todo lo que tuvo que decir cuando le preguntaron c贸mo hab铆a reconocido la autor铆a.
El que en su momento no hab铆a podido reconocer esas garras fue el Consejo de la Royal Society, que en 1686 declin贸 publicar la obra cumbre de Newton, el Principia Mathematica, y destin贸 en su lugar el limitado presupuesto para ofrecer al lector Historia de los peces (10).
Por el contrario, Subrahmanyan Chandrasekhar, premio nobel de f铆sica en 1983, le puso el hombro al Principia. Se plante贸 el desaf铆o de resolver cada uno de los postulados del libro en forma independiente. Tras a帽os de trabajo, su conclusi贸n fue la siguiente: 芦Que todos estos problemas hayan sido enunciados, resueltos, y estructurados en una secuencia l贸gica en 17 meses est谩 m谩s all谩 de la comprensi贸n humana. Puede ser aceptado s贸lo porque es un hecho禄.
Muri贸 a los 84 a帽os de edad. Virgen. Vivi贸 toda su vida dentro de un tri谩ngulo cuyo lado m谩s largo ten铆a un poco m谩s de 100 millas: Cambdrige, Woolsthorpe y Lincolnshire. El hombre que explic贸 las mareas nunca vio el mar.

Referencias

1. James Gleick. "Isaac Newton". Ed. Knopf Doubleday Publishing Group, 2007. ISBN: 9780307426437. P谩g. 221 http://books.google.cl/books?id=ngQJ3Bh1WjcC&pg=PA221
2. Richard S. Westfall. "The Life of Isaac Newton". Ed. Cambridge University Press, 1994. ISBN: 9780521477376. P谩g. 23 http://books.google.cl/books?id=c02WiSX_dT4C&pg=PA23 Lista completa: http://www.newtonproject.sussex.ac.uk/view/texts/diplomatic/ALCH00069
3. 1- Alan Ford,聽Ussher, James (1581鈥1656),聽Oxford Dictionary of National Biography, Ed, Oxford University Press 2004 2- William Shakespeare. 鈥淎s You Like It鈥 IV acto, primera escena 3- Isaac Asimov. "Asimov's biographical encyclopedia of science and technology ". Ed. Oxford University Press, 1989. ISBN: 9780195060690. P谩g. 106 4- Ian Stewart. "The Mathematics of Life". Ed. Basic Books, 2011. ISBN: 9780465022380. P谩g. 66 http://books.google.cl/books?id=u4X4cRaZlJUC&pg=PA66
4. "Newton set 2060 as the end of the world". BBC, 2 de febrero de 2003 http://www.bbc.co.uk/pressoffice/pressreleases/stories/2003/02_february/22/newton_2060.shtml
5. Adam Mann. 鈥淭he Strange, Secret History Of Isaac Newton鈥檚 Papers鈥. Wired, 14 de mayo de 2014 http://www.wired.com/2014/05/newton-papers-q-and-a/
6. Wade, Alex. "The world's strangest laws" The Times, 15 de agosto de 2007 http://www.thetimes.co.uk/tto/law/article2210005.ece
7. Bryson, Bill. "A Short Story of Nearly Everything". Ed. Black Swan, 2004. ISBN 0552997048. P谩g. 70
8. Richard S. Westfall. "The life of Isaac Newton". Ed. Cambridge University Press, 1994 ISBN 9780521477376. P谩g. 197 http://books.google.com/books?id=5bVE7dg98B4C&pg=PA197
9. Sagan, Carl. "Cosmos". Ed. Ballantine Books. 1985. ISBN 0345331354. P谩g. 57-58
10. Julie Wakefield. "Halley's Quest". Ed. Joseph Henry Press, 2005. ISBN: 9780309654036. P谩g. 76 http://books.google.cl/books?id=_GZ3AgAAQBAJ&pg=PA76