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John Allen Paulos. Un matemático lee el periódico

Autor
Categoría
Arteimerosal
Matematicas
Medios
Fecha de Publicación
2016/11/05
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Por Andrea Palet, periodista

(Esta recomendación es vieja, pero yo también, y qué tanto: nada ha cambiado que la haya hecho innecesaria.)

Leer sobre matemáticas en la vida diaria, aunque usted no lo crea, tiene harto que ver con ser un mejor ciudadano, uno que entienda las dificultades prácticas de pedir imbecilidades, y que sea capaz de oponer resistencia a las falacias argumentativas y la información interesada con que nos bombardean por todos lados.
A pesar de unos cuantos chistes matem√°ticos (al final les cuento el de los tres estad√≠sticos que salen a cazar patos), y de su tono ameno, este es un libro que se puede adoptar perfectamente como biblia de urgencia. La motivaci√≥n es contundente, y la provee el autor: ¬ęUsted puede elegir entre tener claras algunas nociones b√°sicas de matem√°tica o no tenerlas, pero debe saber que si no las tiene ser√° una persona mucho m√°s manipulable¬Ľ. Lo sabemos. Lo sabe quien esto escribe, cuyo analfabetismo matem√°tico le impide comprender buena parte del vasto mundo, ese que existe m√°s all√° de la regla de tres, las tablas de multiplicar y la divisi√≥n por punto nueve para calcular los honorarios brutos.
Paulos, matem√°tico estadounidense con una larga carrera tratando de conectar los n√ļmeros con la cultura popular, tuvo un modesto primer √©xito editorial con El hombre anum√©rico (lo le√≠ y entend√≠ poco, para qu√© les voy a mentir), y desde entonces ha publicado varios libros para ayudar a quienes tenemos este problemita. Un matem√°tico lee el peri√≥dico (este s√≠ lo entend√≠) hace exactamente el ejercicio que el t√≠tulo promete: presenta 52 ejemplos de noticias o temas de aparici√≥n habitual en la prensa y luego desmenuza lo que est√° en juego, desarrollando con nociones matem√°ticas lo que el ¬ęperiodismo m√°gico¬Ľ no supo o no quiso explicar.
Para aclarar las conexiones entre personajes de far√°ndula en las p√°ginas sociales, por ejemplo, acude a matrices de incidencia. Y para recordarnos cu√°ndo la precisi√≥n en las cifras es absurda e irrelevante, cita las notas sobre cosm√©ticos o recetas de cocina que prometen ¬ę761 calor√≠as y 22,6 gramos de grasa por porci√≥n¬Ľ.
El libro se ordena como las secciones de un diario (pol√≠tica, econom√≠a, sociedad, deportes, salud, gastronom√≠a, y s√≠, tambi√©n moda, espect√°culos, e incluso obituarios, sin olvidar la publicidad) y repasa graves errores de presentaci√≥n e interpretaci√≥n en gr√°ficos, estad√≠sticas, porcentajes, cifras electorales, marcas o puntajes en deporte, y as√≠. En la secci√≥n ¬ęCiencia, salud y medio ambiente¬Ľ recalca la importancia de situar los estudios en su contexto, y los problemas de interpretar estad√≠sticamente los riesgos de salud, entre otros temas. Y en ¬ęPol√≠tica, econom√≠a y la naci√≥n¬Ľ habla, con ejemplos gringos que pueden extrapolarse f√°cilmente a nuestro pa√≠s, de cifras de ca√≠dos en guerra, de tratados de libre comercio, del discurso de los pol√≠ticos y de las predicciones de recesi√≥n de los economistas.
Es latoso que se r√≠a de uno alguien que probablemente no distingue entre matadero y peluquer√≠a ‚Äďporque Paulos se r√≠e de m√≠, lo tengo cachado‚Äď, pero es mejor pasar verg√ľenza una vez y leyendo un libro antes que ver, impotente, c√≥mo triunfa el m√°s grit√≥n de la junta de vecinos o un proyecto de ley sin fondos porque no fuimos capaces de entender o de explicar algunas cosas que debi√©ramos saber desde el colegio. En eso consiste, entre otras cosas, la libertad responsable.
Paulos tuvo durante a√Īos una columna sobre el trasfondo matem√°tico de las noticias en ABC News que se llamaba Who's Counting (¬ŅQui√©n lleva la cuenta?); ahora est√° en Twitter¬† y tiene 24.152 seguidores, que espero fervientemente se conviertan en 24.153 al menos, para que mis jefes en Etilmercurio est√©n contentos y no me obliguen a contar en voz alta el siguiente chiste fome:
Tres estad√≠sticos fueron a cazar patos. El primer estad√≠stico dispar√≥ su escopeta y el tiro pas√≥ justo 15 cent√≠metros por encima del pato. Luego hizo punter√≠a el segundo estad√≠stico y el tiro pas√≥ 15 cent√≠metros por debajo del pato. Entonces el tercer estad√≠stico tir√≥ lejos la escopeta: ¬ę¬°¬°Bien, le dimos!!¬Ľ.
Un matemático lee el periódico
John Allen Paulos
288 p√°ginas