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In Memoriam - Stephen Hawking (1942-2018)

Autor
Categoría
Astronomía
Ciencia
Física
Fecha de Publicación
2018/03/14
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Podríamos decir que el cuerpo humano es una organización compleja de células, una conformación estructural estable que lidia día a día con el ambiente y consigo mismo. Sin esta estructura, vivir parece imposible.
Sin embargo, el ¬ęvivir¬Ľ trasciende lo estructural. Nuestras m√ļltiples motivaciones y sue√Īos se basan en el movimiento, en el ¬ęhacer¬Ľ. Una ma√Īana se nos ocurre salir a correr y, sin darnos cuenta, podr√≠amos llegar a la ciudad m√°s cercana sin problemas. En ese trayecto, podr√≠amos pensar mucho, incluso el porqu√© de que estemos corriendo.
Pero hay personas que proyectan su cuerpo hacia el infinito.
Una de ellas fue Stephen Hawking: un conjunto de átomos celulares proyectados hacia la comprensión del Universo observable del que somos parte.
Stephen Hawking era adem√°s un ser tecnol√≥gico. Su propio ser org√°nico, da√Īado hasta lo intolerable por una esclerosis lateral amiotr√≥fica diagnosticada a los 21 a√Īos, estaba adaptado a distintos dispositivos que le permit√≠an comunicarse con el entorno. Su silla de ruedas le facilit√≥ el movimiento ¬°y con ella lleg√≥ incluso a la Ant√°rtica!

Desde agujeros negros a viajeros del tiempo

Hawking dedic√≥ su carrera cient√≠fica al estudio de la estructura del Universo a gran escala. Demostr√≥ varios teoremas sobre las singularidades existentes en la teor√≠a de la relatividad general de Einstein. En particular, Hawking mostr√≥ que los agujeros negros no son solamente un invento matem√°tico, sino que son f√≠sicamente realizables: una zona del espacio-tiempo donde gran cantidad de masa se aglutina en un volumen muy peque√Īo (una singularidad). Si no nos cree, preg√ļntele a los ganadores del Nobel de F√≠sica 2017.
Casi toda su investigaci√≥n se basa en este fen√≥meno del universo. Dentro de este mismo contexto, desarroll√≥ la idea de que los agujeros negros en presencia de fluctuaciones cu√°nticas emiten radiaci√≥n, la ¬ęradiaci√≥n de Hawking¬Ľ, y que pueden perder materia hasta desaparecer. A la vez, si se pierde esta materia, tambi√©n se pierde la informaci√≥n que esta tiene codificada (su masa, carga, momentum, d√≠as de vacaciones, etc.), lo que dio inicio a una serie de trabajos sobre la paradoja de la informaci√≥n en la gravitaci√≥n unida a la mec√°nica cu√°ntica. Adem√°s de unir te√≥ricamente la gravedad y la cu√°ntica en un modelo que a√ļn no puede ser demostrado, mostr√≥ que los agujeros negros son objetos termodin√°micos (como una estufa a carb√≥n que genera humo... un Paribeth c√≥smico), lo que revolucion√≥ la forma de entender la naturaleza de estas singularidades.
Otro de sus extraordinarios aportes a la ciencia fue corroborar la teoría del Big Bang, el fenómeno con que se generó el tiempo y todo nuestro universo.
Pero Hawking no se sinti√≥ satisfecho con sus publicaciones cient√≠ficas: tambi√©n hizo su aporte en la importante misi√≥n de acercar la f√≠sica y el estudio del universo al p√ļblico general. De esta inquietud nacieron varios libros de divulgaci√≥n como El universo en una c√°scara de nuez, Breve historia del tiempo o El gran dise√Īo.
Es decir, no conforme con desarrollar investigaciones y teor√≠as de primer nivel, dedic√≥ parte de su tiempo e intelecto a acercar los m√°s extra√Īos fen√≥menos f√≠sicos del universo a cualquier persona con un m√≠nimo de curiosidad.
Así, por ejemplo, en Breve historia del tiempo, dedica el 85% del libro a recorrer la historia de la física, entregándole herramientas al lector para que pueda comprender los fenómenos físicos complejos que suceden en los límites de la relatividad... cuando nos acercamos peligrosamente a un agujero negro. Y a este fenómeno dedica el 15% restante del libro.
Adem√°s de esto, Hawking ten√≠a un particular sentido del humor (que se ve reflejado en sus libros). Una vez decidi√≥ hacer un singular ¬ęexperimento¬Ľ para probar la existencia de viajeros en el tiempo (s√≠, tal como suena): organiz√≥ una fiesta privada en la que sirvi√≥ champa√Īa y agasajos para todos quienes llegaran a ella con su invitaci√≥n. El detalle es que envi√≥ las invitaciones despu√©s de hecha la fiesta, para asegurarse de que llegara a los destinatarios correctos. Ah, y por si se lo pregunta: no, no lleg√≥ nadie. Y eso que Hawking esper√≥ un tiempo prudente en caso de que los viajeros del tiempo no compartieran su puntualidad inglesa.
Su trabajo le valió numerosos premios y distinciones. Pero como creemos que es una lata ponerlas aquí, puede verlas directamente en este enlace a Wikipedia.

¬ę¬°Mam√°! ¬°Sal√≠ en la tele!¬Ľ

La genialidad de Hawking, sumada a la discapacidad f√≠sica que padec√≠a, lo convirtieron en un personaje fascinante para los medios de comunicaci√≥n. Era muy com√ļn que aceptara invitaciones a ferias cient√≠ficas y eventos populares, pero adem√°s se convirti√≥ en un personaje recurrente para la televisi√≥n.
The Big Bang Theory, Los Simpsons, Los padrinos mágicos y Futurama, entre otros, fueron algunas de las series de televisión que tuvieron de estrella invitada a un irónico Hawking. Esto lo convirtió en uno de los primeros científicos y divulgadores en vincularse tan estrechamente a la cultura popular.
Y podemos decir que fue una estrategia exitosa: probablemente, si usted hoy le pregunta a cualquier ni√Īo o joven qui√©n era Stephen Hawking, le responder√° que era un f√≠sico que estudiaba los agujeros negros, o al menos que era un importante cient√≠fico postrado en su silla de ruedas.
Sí, incluso en esa serie innombrable
Hawking fue tan ic√≥nico que el a√Īo 2014 se estren√≥ una pel√≠cula basada en las memorias de su primera esposa, Jane Hawking: La teor√≠a del todo. A trav√©s de la genial interpretaci√≥n de Eddie Redmayne (que le signific√≥ un Oscar a mejor actor), pudimos conocer aspectos m√°s personales de la historia del cient√≠fico, su relaci√≥n con las mujeres y c√≥mo enfrent√≥ el diagn√≥stico de su enfermedad siendo muy jove
Por si fuera poco, en 1994 Pink Floyd incluy√≥ su voz en la canci√≥n ¬ęKeep Talking¬Ľ del √°lbum The Division Bell. Aqu√≠ una de sus intervenciones en su voz electr√≥nica, al principio de la canci√≥n:
*¬ęFor millions of years mankind lived just like the animals.**Then something happened which unleashed the power of our imagination.*We learned to talk.¬Ľ
¬°Un crack!

De universos fallidos

Resulta imposible hablar de Stephen Hawking sin mencionar la enfermedad degenerativa que traicionó su cuerpo.
Sin embargo, muchas veces se suele obviar el hecho de que, adem√°s del soporte tecnol√≥gico y humano que tuvo para sobrellevar su enfermedad, hubo un importante apoyo estructural. Fue el Servicio Nacional de Salud (NHS) del Reino Unido el que cubri√≥ gran parte de sus gastos m√©dicos: por ello no es raro que Hawking siempre estuviera en contra de su privatizaci√≥n. Es en buena parte gracias a la existencia de un sistema p√ļblico nacional de salud fuerte y comprometido que Hawking pudo continuar trabajando como cient√≠fico, haciendo grandes aportes a la humanidad, sin tener que recurrir a bingos o rifas como ocurrir√≠a en Chile.
Cuando se habla de inclusi√≥n, Stephen Hawking es un ejemplo extraordinario. No hubo barreras para el pensamiento y la divulgaci√≥n de sus ideas. Probablemente hubo en alg√ļn momento barreras f√≠sicas y prejuicios, pero la misma sociedad se ha ido lentamente adaptando y comprendiendo la riqueza de la diversidad humana.
Este es, sin duda un punto importante: las charlas de autoayuda suelen destacar muchas veces la vida de Hawking como un ejemplo de superaci√≥n. Que vivi√≥ durante m√°s de 50 a√Īos con una enfermedad que, con suerte, le aseguraba 5 a√Īos de sobrevida. Que super√≥ sus limitaciones f√≠sicas para convertirse en un genio y que para ello solo es necesario voluntad, una actitud positiva y cosas as√≠.
Lo cierto es que desconocemos cu√°nta gente con una discapacidad f√≠sica o mental importante podr√≠a haberse convertido en un aporte para la humanidad como lo fue √©l. Hawking, como en la teor√≠a de los multiversos, tuvo la suerte de nacer y crecer en un pa√≠s con un sistema p√ļblico de salud robusto y una educaci√≥n privilegiada que no existe en gran parte del mundo. Tal como ocurre con los ¬ęuniversos fallidos¬Ľ de los que no tenemos idea, ¬Ņcu√°ntas mujeres y hombres brillantes, m√ļsicos, escritores, bailarines, artistas, cient√≠ficos o activistas pol√≠ticos han muerto o han quedado imposibilitados de hacer sus contribuciones en la construcci√≥n de un mundo mejor?
Hawking es una figura que nos ha podido ense√Īar much√≠simo en √°mbitos muy diversos. Y nos recuerda que a√ļn queda mucho por hacer. Como una peque√Īa muestra, pensemos que si Stephen Hawking hubiese sido invitado al cambio de mando, le hubiese tocado entrar al Congreso Nacional por la puerta de servicio, tal como le pas√≥ al Presidente de Ecuador Lenin Moreno.
Por todo eso y mucho m√°s, le damos gracias, doctor Hawking.
De aquí a las estrellas.
Equipo Etimercurio.