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Especial Etilmercurio - El espejismo del litio: el verdadero costo de la energía verde (Parte 2)

Autor
Categoría
Tecnología
Fecha de Publicación
2018/12/20
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Parte 2:

El verdadero tesoro de los salares no es el litio, es su biodiversidad
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Colaboración: Dra. Joseline Tapia @pepeline; Dra. Bárbara Jerez @barbarajerezh; Dra. Ingrid Garcés; Dra. (c) Carolina Cubillos @CaroFCubillos
¬ŅCree usted que la historia se repite? ¬ŅQue es c√≠clica?
En Etilmercurio no tenemos una respuesta a ello, pero s√≠ nos llama la atenci√≥n c√≥mo ciertos procesos hist√≥ricos se parecen... A veces demasiado. ¬ŅRecuerda usted la historia del ciclo salitrero? ¬ŅC√≥mo Chile luch√≥ una guerra (de la que mucha gente se enorgullece hasta hoy) que le permiti√≥ adue√Īarse de grandes extensiones de tierras ricas en recursos mineros? ¬ŅC√≥mo nos hicimos tan dependientes de la exportaci√≥n de una materia prima (que ni siquiera estaba en manos de empresarios chilenos) que cuando la demanda internacional se desplom√≥, la econom√≠a chilena sufri√≥ una de las peores crisis de su historia?
Mucho se ha escrito sobre este momento histórico. Hay muchos análisis desde la perspectiva económica y política, que destacan el nexo entre el Estado y la industria, donde el primero solo entregaba ordenamiento jurídico y unos aranceles básicos para que la segunda pudiera ganar a manos llenas (1). Análisis que nos recuerdan cómo Chile era simplemente un planeta económico en el sistema solar británico, en palabras de Eric Hobsbawm (1 y 2).
Pero tambi√©n hay an√°lisis desde un punto de vista medioambiental. De hecho, los bosques de tamarugos del Desierto de Atacama fueron arrasados por la industria salitrera (3), lo que transform√≥ este ecosistema de formas que apenas podemos dimensionar hoy en d√≠a. Repitamos: bosques, hab√≠a bosques en la Pampa del Tamarugal. Claro, no eran selvas valdivianas como las de la Regi√≥n de Los R√≠os, pero la presencia de los √°rboles en el desierto sin duda ten√≠a efectos importantes en la regulaci√≥n del clima y el ecosistema local. De hecho, durante casi la totalidad del siglo XX no parec√≠a existir ning√ļn indicio de preocupaci√≥n por la contaminaci√≥n y el elevado consumo de agua que causa la actividad minera: todas las pol√≠ticas p√ļblicas en miner√≠a solo apuntaban a mejorar la productividad sin ninguna consideraci√≥n por el medio ambiente, la salud de las personas o siquiera por la actividad agr√≠cola de los pueblos del desierto (4) (5).
¬ŅY por qu√© hacemos este par√©ntesis hist√≥rico?
Porque, aunque tengamos dudas de que la historia es cíclica, ahora pareciera estar repitiéndose.

A ella ya no le gusta la gasolina, ahora le gustan las baterías de litio

Como veíamos en el capítulo anterior, la presión mundial por cambiar a energías que no liberen gases de efecto invernadero necesita baterías que puedan almacenar esta energía. Y las mejores baterías que se fabrican actualmente necesitan litio.
Se calcula que, para el a√Īo 2050, la demanda de litio anual para veh√≠culos en Estados Unidos ser√≠a de 55 mil toneladas (6) (7). Es m√°s: la producci√≥n de veh√≠culos, computadores, tel√©fonos m√≥viles y c√°maras digitales est√° aumentando tanto que pen el cap√≠tulo anteriorrobablemente la demanda sobrepasar√° los recursos mundiales disponibles antes del 2025 (6). Esto significa que en poco m√°s de cinco a√Īos habr√° una presi√≥n importante para desarrollar bater√≠as tan o m√°s eficientes que las de litio, pero que utilicen materias primas m√°s abundantes y baratas.
Actualmente, hay alrededor de 107 proyectos para explotar litio a nivel mundial: m√°s del 45% de ellos se encuentra en Sudam√©rica. Estos proyectos est√°n concentrados en cuatro compa√Ī√≠as ‚ÄĒSQM, Albemarle, FMC, Tianqi‚ÄĒ que abarcan entre el 89-91% de la producci√≥n mundial. En Chile, el litio es explotado por dos empresas: SQM (en la que tambi√©n participa Tianqi con casi una cuarta parte de sus acciones) y Albemarle, que poseen la concesi√≥n de Corfo en el Salar de Atacama (Regi√≥n de Antofagasta).
Proyectos de b√ļsqueda de nuevas fuentes de litio en el mundo y el estado de avance de los proyectos. Elaboraci√≥n propia (Dra. Ingrid Garc√©s) en base a informaci√≥n de cada pa√≠s (Ministerios de Miner√≠a y equivalentes).
Este a√Īo se abri√≥ la posibilidad de que Codelco explote las reservas que posee en los salares de Pedernales y Maricunga ubicados en la Regi√≥n de Atacama, creando para ello la Sociedad Salar de Maricunga S. A. La Minera Salar Blanco (controlada por la ¬†la australiana Lithium Power International y la canadiense Bearing Lithium) est√° prepar√°ndose para explotar el Salar de Maricunga. Adem√°s, la empresa Simco SpA (ligada al grupo Err√°zuriz) present√≥ en junio su Estudio de Impacto Ambiental para explotar litio en este salar, que es un ecosistema en extremo vulnerable y fr√°gil (8).
Laguna localizada en el borde oriental del Salar de Pedernales, Regi√≥n de Atacama. Pese a que las salmueras de este salar tienen una elevad√≠sima concentraci√≥n de ars√©nico (14 mg‚ąôL\-1), es el h√°bitat ideal de los flamencos. Cr√©ditos de la foto: Sergio Villagr√°n y @pepeline.
Es tanto el inter√©s por la obtenci√≥n de este metal que la empresa canadiense Wealth Minerals recientemente firm√≥ un acuerdo vinculante con la empresa estatal Enami para explotar pertenencias en el sector norte del Salar de Atacama (el √°rea de concesi√≥n incluye los atractivos tur√≠sticos de Laguna Tebenquiche y Laguna Cejar) y en la majestuosa Laguna Verde en la Regi√≥n de Atacama. Esta misma compa√Ī√≠a promociona en su p√°gina web otros dos proyectos: Trinity y Five Salars, que incluyen la concesi√≥n de exploraci√≥n de los salares de Aguas Calientes Norte, Quisquiro y Pujsa (Trinity) y Ascot√°n, Piedra Parada, Huasco, Laguna Lej√≠a y Siglia (Five Salars). Adem√°s, la empresa canadiense Lithium Chile Inc. (anteriormente llamada Kairos Capital) tiene otros cinco salares en su carpeta, incluyendo los de Atacama (Norte), Turi, Helados (incluyendo la parte sur del incomparable Salar de Tara), Ollag√ľe y Talar. Recientemente, Lithium Chile Inc. anunci√≥ el inicio de las perforaciones en el Salar Ollag√ľe, en b√ļsqueda de litio.
En total, estas empresas proyectan la explotaci√≥n futura de 14 salares y una laguna altipl√°nica, lo que equivale a aproximadamente 250 mil hect√°reas de concesi√≥n. Algo que podr√≠a alegrarnos, porque el uso masivo del litio se vincula a estilos de vida ¬ęcarbono cero¬Ľ (9).
Estado actual de conservaci√≥n y/o protecci√≥n de salares del norte de Chile que se encuentran en proceso de exploraci√≥n o explotaci√≥n de litio. Elaboraci√≥n propia en base al Registro Nacional de √Āreas Protegidas¬†e informaci√≥n directa de las empresas. Sitio Prioritario de Conservaci√≥n de la Biodiversidad, Ley 19.300, art. 11, letra D; Sitio Prioritario ERB (Estrategia Regional de Biodiversidad).
Sin embargo, en Santiago surgen algunas voces desde sectores sindicales, intelectuales y pol√≠ticos que piden ¬ęlitio para Chile¬Ľ. Este movimiento parece hacerse cargo de los miedos a repetir la historia del ciclo salitrero: lo que proponen es nacionalizar la extracci√≥n y generar una industria nacional que le d√© mayor valor agregado a este mineral. De hecho, la Comisi√≥n de Miner√≠a de la C√°mara de Diputados aprob√≥ un proyecto de ley que declara el litio como un bien de inter√©s nacional, lo que permitir√≠a expropiar las compa√Ī√≠as que lo explotan. Incluso hay voces que proponen expropiar directamente parte de SQM (ex Soquimich, empresa estatal que fue privatizada durante la dictadura).
La majestuosa Laguna Verde, a 4.200 m.s.n.m. Al sur limita con el Nevado Ojos del Salado y se encuentra en la zona limítrofe con Argentina, en la zona norte de la Región de Atacama. Créditos de la fotografía: Sergio Villagrán, @pepeline.
Al mismo tiempo, en San Pedro de Atacama las comunidades atacame√Īas y organizaciones socioambientales locales han realizado diversas manifestaciones contra la autorizaci√≥n de nuevas empresas que pretenden explotar el litio. Tambi√©n se oponen a la autorizaci√≥n de mayores cuotas de extracci√≥n del mineral: su temor es que esto profundice la actual crisis h√≠drica que tiene en un franco estado de agon√≠a a los sistemas ecol√≥gicos de la cuenca del Salar de Atacama y del Norte Grande en general (10). De hecho, se estima que por cada tonelada de litio extra√≠da, se evaporan aproximadamente 2.000 toneladas de agua (11).
Este a√Īo, el gobierno de Chile anunci√≥ una Reforma al Servicio de Evaluaci√≥n e Impacto Ambiental (SEIA) para ¬ęincentivar las inversiones¬Ľ, agilizando y precarizando los mecanismos de evaluaci√≥n ambiental de proyectos. Esto es particularmente complejo para los ecosistemas y las comunidades que los habitan, y en este caso para los salares, los humedales altoandinos y las comunidades que all√≠ viven. Es m√°s: los humedales almacenan entre el 25 y el 30% del di√≥xido de carbono de la Tierra (12) y las comunidades de la regi√≥n no pueden subsistir ni mantener su cultura y estilo de vida sin agua (13).
La continuidad de las sales milenarias del Salar de Atacama se interrumpe con los cerros de sal retirada en el proceso de extracción de litio. Créditos de la fotografía: @criordor
No se pueden negar las buenas intenciones y la genuina preocupaci√≥n por el medio ambiente que hay tras las tecnolog√≠as ¬ęcarbono cero¬Ľ. Sin embargo, para desarrollarlas se utiliza el mismo sistema de explotaci√≥n que mantiene y profundiza las desigualdades. Es decir, la miner√≠a del litio ‚ÄĒque, de acuerdo a algunas publicaciones, podr√≠a ¬ęsalvar el mundo¬Ľ (14, 15)‚ÄĒ esconde nuevos y viejos procesos de explotaci√≥n y da√Īos socioambientales.
Los salares altipl√°nicos y sus habitantes constituyen sistemas socioecol√≥gicos √ļnicos en el mundo por sus condiciones ambientales extremas, as√≠ como por su fr√°gil y valiosa biodiversidad. El efecto del ¬ęextractivismo¬Ľ ha sido tambi√©n estudiado a escala social: las geograf√≠as donde habitan las comunidades son forzadas a la idea de una nueva ¬ęterritorialidad hegem√≥nica extractivista¬Ľ, produciendo una identidad ¬ęde enclave¬Ľ orientada a naturalizar la explotaci√≥n de este metal en la regi√≥n (16).

Los salares: el patio trasero del éxito económico de la minería chilena

Existen varios salares que se encuentran secos superficialmente: sus recursos han sido agotados por la sobreexplotación de agua. Tal como lo explica el Banco Mundial y El Mercurio, en el altiplano ya se agotó casi la totalidad de las aguas superficiales, lo que ha obligado a las mineras y las poblaciones recurrir a napas y desalinización de agua. Es por ello que se dice que el altiplano se está secando por dentro.
El Salar de Lagunillas, ubicado en la Regi√≥n de Tarapac√°, fue secado completamente por la Minera Cerro Colorado (BHP) y las medidas de mitigaci√≥n no tuvieron ning√ļn efecto (17). Un destino similar sufri√≥ el salar de Punta Negra, cuyas aguas subterr√°neas fueron extra√≠das en forma indiscriminada por Minera Escondida. Otro caso es la canalizaci√≥n antropog√©nica del Salar de Pedernales, que dej√≥ de ser endorreico en los a√Īos 1930 para favorecer la actividad minera de la minera Estatal el Salvador (Codelco) (18).
Disminuci√≥n de los niveles de agua subterr√°nea en el Salar de Lagunillas (Regi√≥n de Tarapac√°) desde el inicio de la extracci√≥n de agua, en enero de 1991, para la miner√≠a de cobre. En enero de 2002, ya se hab√≠a reportado que las vertientes estaban secas y en el mismo mes de 2007 comenz√≥ la irrigaci√≥n del humedal, que no tuvo ning√ļn efecto (17).
Canalización antropogénica del Salar de Pedernales. Al fondo se observa el Río El Salado. (Foto: Sergio Villagrán y @pepeline)
Hay salares cuyas cuencas han sido usadas como vertederos de relaves: solo en los libros quedaron nombres como Salar de Hamburgo (actual relave de Minera Escondida) o el Salar de Talabre (actual relave minera de Chuquicamata).
Salares relave. (A) Mina Chuquicamata y Mina Sur en rojo y ex salar de Talabre en azul, ubicado cercano al poblado de Chiu-Chiu en la Región de Antofagasta; (B) Minera Escondida Ltda. en rojo y ex salar de Hamburgo en azul, ubicado en pleno Desierto de Atacama, Región de Antofagasta. Créditos: elaboración propia @pepeline
La miner√≠a del litio ha afectado la parte sur del Salar de Atacama, donde hay procesos sancionatorios contra SQM por afectaci√≥n del ecosistema. En particular, el Salar de Atacama tiene derechos de agua concedidos de 3.873 l/s (19). Esto en un sistema que no tiene recargas de agua suficiente para recuperar lo extra√≠do, donde adem√°s dos de sus afluentes ‚ÄĒel r√≠o Vilama y el r√≠o San Pedro‚ÄĒ fueron declarados como agotados por la Direcci√≥n General de Aguas (DGA) en el a√Īo 2017 y 2016, respectivamente (20 y 21).
La p√©rdida de un salar o humedal no solo significa la p√©rdida de aguas o de la belleza esc√©nica. Junto al salar, desaparecen peces, bofedales verdes, aves, animales, personas y pueblos ind√≠genas que dependen de estos ecosistemas desde hace miles de a√Īos. Hay una p√©rdida de millones de a√Īos de evoluci√≥n, de procesos de adaptaci√≥n a las condiciones m√°s extremas y raras del planeta.
Y lo que es peor: si en unos a√Īos se desarrollan bater√≠as que no requieren de litio, ya no habr√° forma de justificar esta destrucci√≥n.
Sin embargo, es posible hallar en estos mismos sistemas las claves para un desarrollo que no implique su destrucci√≥n y que esto vaya de la mano con la investigaci√≥n cient√≠fica y el desarrollo tecnol√≥gico. En oposici√≥n a los dichos del CEO de Weatlh Minerals, quien dijo el 2016 que ¬ęsi no explotamos luego, Chile va a quedarse con litio en la tierra¬Ľ, ni este pa√≠s ni los otros que conforman el ABC del litio tienen por qu√© depender solo de la venta de recursos no renovables. Hay formas de generar bienestar econ√≥mico que no implican la extracci√≥n indiscriminada de minerales y un da√Īo irreparable al patrimonio natural (lo que se conoce como ¬ęecocidio¬Ľ).
La diversificación económica multiescalar de manera sostenible con los ecosistemas y las comunidades que los habitan es posible: existen muchos ejemplos de ello a lo largo y ancho de Chile. Preservar estos sistemas es fundamental para reducir los efectos del cambio climático. Además, el estudio de la biodiversidad en estos parajes tiene un potencial científico y tecnológico imposible de prever: aplicaciones cosméticas y farmacéuticas para microalgas o para microorganismos resistentes a la radiación ultravioleta son solo algunas de las posibilidades. La explotación del litio no puede hacerse sin considerar los salares como sistemas que deben ser protegidos. Protegidos de nosotros mismos.
¬ŅEs esta la paradoja del mundo moderno? ¬ŅPara desarrollar tecnolog√≠a ecol√≥gica debemos generar destrucci√≥n? ¬ŅEs coincidente que el mayor impacto ocurra en pa√≠ses del Hemisferio sur para cubrir las demandas ‚Äúecol√≥gicas‚ÄĚ del Hemisferio norte? ¬ŅPor generar una riqueza inmediata estamos dispuestos a sacrificar una riqueza cultural, cient√≠fica y tecnol√≥gica quiz√°s mayor y, adem√°s, sostenible en el tiempo? ¬ŅO esto ocurre simplemente porque quienes toman las decisiones sobre el altiplano viven en el centro, en la capital, incapaces de visualizar el potencial y la verdadera riqueza de los salares? ¬ŅA alguien le importan los salares?
Nidos de flamencos abandonados en el Salar de Atacama, la superficie rosada son tapetes microbianos dominados por microorganismos halófilos pigmentados (Fotografía: @criordor)
*Eleva el vuelo flamenco de Los Andes, **ref√ļgiate en otras extensiones planetarias, **ll√©vate contigo las claves de la vida primigenia, **tu vuelo en arcoiris. *No merecemos el sol cuando destruimos el viento.

Referencias

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2.
Hobsbawm E (1987). La era del imperio (1875-1914). Capítulo II, Biblioteca Virtual Universal. Disponible aquí.
3.
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4.
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